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Confirman hidrocarburos líquidos en Titán

Científicos de la NASA detectaron un lago de 20.000 km² en una de las lunas de Saturno; es el único cuerpo celeste del sistema solar, aparte de la Tierra, con líquido en su superficie

Jueves 31 de julio de 2008 • 08:27
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WASHINGTON.- Científicos de la NASA confirmaron que al menos uno de los grandes lagos observados en Titán, una de las lunas de Saturno, contiene hidrocarburos líquidos.

Uno de los laboratorios del organismo científico de la agencia espacial estadounidense indicó en un comunicado que la confirmación convierte a Titán en el único cuerpo del sistema solar, aparte de la Tierra, que tiene líquido en su superficie.

Los científicos hicieron el descubrimiento a través del análisis de datos proporcionados por la sonda Cassini, un proyecto conjunto de la NASA y de la Agencia Espacial Europea.

Una toma de la sonda Cassini
Una toma de la sonda Cassini. Foto: AP

Los instrumentos de la sonda identificaron materiales químicamente diferentes por la forma en que absorben y reflejan la luz infrarroja, indicó el laboratorio en un comunicado. Hasta antes de enviar la sonda Cassini se creía que Titan albergaba grandes océanos de metano, etano y otros hidrocarburos.

Según el comunicado, las aproximaciones a Saturno hechas por Cassini demostraron que no existen esos océanos, pero sí que hay cuerpos similares a un lago llenos de un material oscuro que, hasta ahora, no se sabía si era líquido o sólido.

"Esta es la primera observación que establece realmente que Titán tiene un lago lleno de líquido", según Bob Brown, científico de la Universidad de Arizona y director del grupo científico encargado del instrumento cartográfico de la sonda.

El cuerpo lacustre, identificado como "Ontario Lacus", se encuentra en la región del polo sur de Titán y tiene una superficie de unos 20.000 kilómetros cuadrados. "La detección de etano líquido confirma la idea de que en Titán hay lagos y mares llenos de metano y etano", afirmó Larry Soderblom, uno de los científicos del equipo.

Según las primeras investigaciones, el etano se encuentra en una solución líquida con metano y otros hidrocarbonos, además de nitrógeno. En tanto, las temperaturas sobre la superficie de Titán son de una media de - 184ºC y esas sustancias existen en ese ambiente gélido tanto en forma líquida y como de gas.

Con los datos transmitidos por Cassini, los científicos han determinado igualmente que existen procesos de evaporación y lluvias en Titán, destacaron.

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