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Detrás de las noticias

Google News no es sólo el buscador más consultado de la Red: también ha emprendido la tarea de digitalizar los contenidos de los diarios más antiguos del mundo, para que estén disponibles on-line. Josh Cohen, director de Producto, le explica a LNR cómo se hace y hacia dónde va

Domingo 22 de marzo de 2009

Está ahí: es la página de inicio de cualquier periodista. Amada y odiada, Google es la empresa que nutre una buena parte de las conversaciones de una redacción on-line. Como sitio web de noticias, logró el alcance suficiente para recibir un número creciente de visitas. Así, los medios necesitan entender cómo funciona el buscador para que los lectores, y sobre todo la publicidad, no se vayan a la competencia.

Esto hace que, cada día más, la empresa de California deba ser tenida en cuenta a la hora de planificar detalles tan importantes para el periodismo como lo es, por ejemplo, el título de una nota: las palabras elegidas harán que ese artículo encabece los resultados de búsqueda o se pierda en el mar mundial de las noticias.

Pero eso es sólo el comienzo. Google News ( news.google.com.ar ) es el canal on-line de noticias del buscador. A través de él, un sitio periodístico puede ser bendecido por una gran cantidad de visitas sólo por ser el que mejor adopta la fórmula que la empresa utiliza para privilegiar un medio sobre otro (ver recuadro).

Así es como la compañía nacida hace más de diez años de la mente de Larry Page y Sergey Brin, dos jóvenes estudiantes de la Universidad de Stanford, se convierte en un socio inevitable para las firmas que generan contenidos.

Pero cuando la línea que determina si el buscador es un aliado o un competidor no es tan clara, el límite entre el amor y el odio se corre día a día. Josh Cohen, director de Producto de Google News, es un hombre clave para manejar ese difícil equilibrio. Y brinda su punto de vista sobre esta polémica.

-¿Cómo se relaciona Google con los medios?

 -A un editor ( publisher ) lo podemos ayudar en tres niveles. Primero, con Google News podemos llevar tráfico a su sitio y esto puede hacer que los usuarios estén más tiempo en su medio porque lo acaban de conocer a través del buscador; obviamente, así se genera más dinero para la compañía: la cantidad de visitantes tiene relación directa con la publicidad.

Además, Google ofrece diversas opciones para los editores; por ejemplo, Ad Sense -el sistema de publicidad relacionada con el texto de la nota que hemos desarrollado-, que ayuda a "monetizar" ese contenido.

La tercera alternativa para los medios es la posibilidad de incluir en sus notas herramientas como Google Maps, que contribuyen a que el editor mejore la gráfica de su artículo con sólo un par de clics en nuestro sistema. Pero todo esto gira en torno a que el sitio genere contenido de alta calidad. Ahí entra Google News para llevarle nuevos lectores.

 -En este marco es factible ver a Google News como un competidor de los medios, ya que ofrece portadas diferenciadas por temas y noticias diversificadas. ¿Ustedes se consideran competidores de los sitios periodísticos?

-No, nosotros vemos a los editores como socios. No somos periodistas. No creamos contenido. No competimos con los medios. No somos competencia para los periodistas. Somos técnicos que queremos que el contenido llegue a la gente. Con el poder que tiene la plataforma al ser el responsable, en algunos casos, de un tercio o más de las visitas a los portales periodísticos gracias al buscador tradicional y al de noticias.

-¿Cómo elige Google News a qué medios acepta?

-La idea es incluir. La herramienta tiene sentido si tomamos información del diario más grande y el periódico más chico. Lo único que exigimos como límite claro es que el sitio tenga buenas actualizaciones. Tratamos de ser agnósticos en ese sentido; más allá de esa línea divisoria por la periodicidad de los contenidos, no tomamos decisiones drásticas: preferimos que elija la gente.

-¿Cuántos medios releva Google News?

-En la actualidad tenemos decenas de miles de generadores de contenidos. El número preciso cambia todo el tiempo; seguramente mientras estamos hablando se sumó algún sitio. Esto crece minuto a minuto.

-Al comienzo la gente no estaba acostumbrada a usar Google News porque entraba a los medios por la página principal de éstos. ¿Cómo hicieron para despertar en el público la cultura de ingresar en el buscador de noticias?

-En general, Google News no está muy lejos de lo que es Google. Lo que tratamos de hacer con Google, como habrá escuchado muchas veces, es organizar toda la información del mundo, y eso se aplica también a las noticias. La idea es que la gente encuentre el contenido y pueda acceder. Las noticias son sólo un buen ejemplo de eso porque, sobre todo en temas complejos, como la actual crisis financiera, el contenido es un mar de letras sin demasiado orden. Nosotros tratamos de organizar ese mar de confusión. La gente necesita imperiosamente encontrar una manera organizada de navegar en la Web y con nuestro buscador de noticias tratamos de ayudarla para lo logre más rápido y con mayor precisión.

-Google se maneja con el lema "No harás el mal" (Don’t be evil). Sin embargo, en China prohibieron el acceso a ciertas búsquedas para alinearse con el gobierno de ese país cuando podrían haberse quedado fuera de ese mercado y no cambiar su sistema. Esos cambios afectaron al buscador, ¿pero cómo se manejan en el caso de las noticias?

-Más allá de que podremos estar en desacuerdo en lo personal, Google respeta las reglas locales, y las leyes en China llevaron  a que nuestro buscador sufriera modificaciones. Esto es como dice usted. En cuanto a las noticias, lo mismo pasa con Google News. Tenemos un sitio en chino que tiene muchas visitas pero que a veces, en realidad muchas veces, es bloqueado, y no tenemos margen para hacer otra cosa. Nuestra idea es poner frente al público la mayor cantidad de opciones. Hacemos lo posible, pero no vamos en contra de las reglas de un país.

-La innovación es clave, ¿cuáles son las nuevas funciones que esta herramienta puede llegar a ofrecer?

-Estamos muy contentos con una nueva función que consta en buscar citas textuales. Esta posibilidad, todavía a prueba en Estados Unidos, pero a futuro en todo el mundo, permitirá, por ejemplo, que al buscar "Barack Obama" aparezcan todas las citas de él que llegaron a los medios en el último mes. Entonces, esta funcionalidad brinda la posibilidad al público de comparar muy rápidamente lo que decían Obama y John McCain, cuando estaban en campaña, sobre un tema puntual como Irak o la crisis financiera, sólo con un par de clics.

-Se sabe que pretenden entrar en el mercado de búsquedas más allá de la Web, ¿en qué etapa se encuentra ese proyecto?

-Sí, así es. En la actualidad Google News incluye la información generada en los últimos treinta días, y tenemos una función denominada "archivo" que permite ver todo lo que hemos catalogado hasta ahora. El problema con esta función es que cubre sólo el mundo on-line y, en el mejor de los casos, el sitio de un diario nació a principios de la década de los noventa; entonces, la mayor parte de su historia, si consideramos que en América muchos medios ya superan el siglo de vida, está fuera de nuestro archivo. Por eso, desde hace unos meses estamos trabajando con algunos diarios puntuales con el escaneo y la digitalización de todo su material histórico. Lo que hacemos es relevar, ejemplar por ejemplar, el texto de cada noticia para que se pueda tener acceso desde la Web. Ese material, en el mejor de los casos, se encontraba disponible en microfilm y ahora va a ser visto por millones a través de Internet. Estamos muy contentos con esto. La  tecnología permite ir más atrás de lo que ofrecen los sitios de esos mismos medios, y eso es increíble. La idea es llevarlo on-line para que el microfilm sea historia. Vamos a generar texto sin formato de cada nota, por lo que la experiencia va a ser totalmente diferente para el usuario. Esto se encuentra on-line en Estados Unidos, pero apuntamos a que llegue a todo el mundo.

-¿Tienen idea de archivar sólo unos años de historia o quieren llegar a cubrir a un medio desde su nacimiento?

-Apuntamos a archivar todo el contenido que se pueda. Queremos tener todo el archivo histórico de un diario en línea. Hay un periódico en Quebec que nació en el año 1700 y es uno de los más viejos del continente. Es un ejemplo de lo que se sumará al archivo. Pero esto es mucho más interesante en regiones como Europa, al lado de las cuales América tiene muy poca historia: allá podremos poner a disposición del público las noticias que leímos en libros de texto tal como fueron publicadas en su momento. Es increíble. En este esquema, los medios son socios nuestros: ellos nos dan el contenido y nosotros lo escaneamos con nuestra tecnología.

-El Nasdaq, mercado de valores en el que cotizan las empresas tecnológicas, se encuentra en caída libre desde hace meses. ¿Qué cree que va a suceder en este sentido?

-Mi trabajo no es predecir las finanzas; si no, no estaría acá, pero creo que todos en lo personal estamos tratando de entender qué pasa con el mercado. Lo que intentamos hacer es trabajar mucho, porque la mayoría de las variables están fuera de nuestro alcance. Entonces, no nos queda más que bajar la cabeza y trabajar para estar listos cuando el mercado se recupere.

-Google en particular pasó de su techo histórico a la mitad del valor por acción, y despidió empleados. ¿Cómo afecta este contexto a Google News?

-Por ahora no es grave. Pero, como dije antes, es algo que no podemos manejar, así que nos enfocamos en crear buenos productos para ayudar a mejorar eso. Nos enfocamos en nuestros usuarios.

-¿Cómo ve a los medios de América latina?

-Aprendiendo a moverse en este mercado tan dinámico. Están analizando cómo hacer para que la Web les juegue a favor. La clave es deshacerse de la idea de que el usuario va a llegar a las noticias a través del portal principal. La gente navega por Internet de manera desordenada. Google News es una de las opciones que existen para buscarla donde esté, sin esperar que el usuario se acuerde de que el medio existe.

Para saber más: http://news.google.com.ar

La historia de Google News

Krishna Bharat, un ingeniero nacido en Bangalore, India, es el principal analista científico de Google. Luego de los atentados del 11 de septiembre de 2001, vio que no existía una forma de abarcar organizadamente todo lo que se decía en los medios sobre el tema.

Haciendo uso de la regla interna de Google que permite a sus empleados destinar el 20% de su tiempo a generar proyectos que no estén relacionados con su actividad diaria, el técnico se dedicó a crear una fórmula (algoritmo) que permitiera entender mejor lo que estaba pasando.

Luego de trabajar en el proyecto disparado por la caída de las Torres Gemelas, a fines de 2001 Bharat mostró la aplicación dentro de la empresa. Fue aprobada para salir de las paredes corporativas y llegó al público en versión beta -el período de prueba que poseen el software y las aplicaciones web- en 2002.

Hoy, el proyecto que nació de la mente de Bharat, ahora a cargo de la oficina de Google en su país natal, se adapta a 43 lenguajes y realiza búsquedas constantes en más de 10 mil sitios, 4500 de ellos en inglés. Google News genera una nueva edición en diversas lenguas cada 15 minutos. Su fórmula reordena los titulares en cada grupo -donde un mismo tema enfocado por diversos medios- según la importancia de la fuente y si la noticia es reciente.

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