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Wolfram Alpha, los datos en perspectiva

Viernes 22 de mayo de 2009
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LA NACION
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Wolfram Alpha ( www.wolframalpha.com ) es como encender una linterna en una habitación oscura abarrotada de cosas. Es adictivo, también. Al menos para mí. Cierto, tiene sus momentos de indecisión, grandes lagunas, sólo está en inglés y a veces se empaca como una mula virtual; en ocasiones, no entiende lo que le preguntamos, aunque la misma fórmula funcione en otros contextos (más sobre esto enseguida).

Pero, por fin, hay ahí afuera un servicio Web que empieza a integrar información y, así, la descomunal marejada de datos que hasta ahora nos tenía algo mareados poco a poco comienza a cobrar sentido. El nuevo invento del alguna vez niño prodigio Stephen Wolfram vuelve a demostrar que en tecnología nadie tiene la última palabra, que siempre hay una nueva forma de hacer las cosas y que ni Google ni Wikipedia marcaban el final de la historia. Tampoco Wolfram Alpha, cualquiera que sea su destino, dicho sea de paso.

Lo que es todavía más notable, y muy a pesar de la rumorosa cháchara mediática, Wolfram Alpha (WA, para abreviar) no compite con el primero ni con la segunda, más bien complementa a ambos y de ambos necesita. ¿Habrá que decir de nuevo que WA no es un buscador, que no revisa la Web y que, por su diseño, debería mejorar con el tiempo, a medida que crece su base de datos?

Oh, no sirve. Llovieron críticas al proyecto, pocos parecen haber entendido su utilidad y, en el fondo, me temo que muchos se sintieron decepcionados porque no van a ver un match de boxeo entre Google y Wolfram. O porque no resultó fácil de usar y entonces no encontraron nada de nada.

Por favor.

columbus bach cervantes saavedra shakespeare

Música, maestro. Veamos qué dice WA si ponemos la palabra bach . OK, datos biográficos de Johann Sebastian más una línea de tiempo ubicando sus años de vida en contexto. Agreguemos mozart, beethoven, schubert, brahms y lennon . ¿Para qué? He ahí la cuestión. Abajo, la gráfica muestra ahora la extensión y posición de las líneas vitales de estos compositores. Los datos empiezan a ponerse en perspectiva y eso marca la diferencia entre la simple erudición y el conocimiento.

Cuando agrego a Haydn, WA tropieza. No lo reconoce. ¿Cuál era el nombre de pila de Haydn? ¿Joseph? Wikipedia viene a socorrerme. Sí, Joseph. Agrego el nombre completo, WA entiende lo que quiero decir y lo agrega al mapa de tiempo.

Pruebo con columbus bach cervantes saavedra shakespeare johannes gutenberg ( SIC) y la invención de la imprenta de tipos móviles, el Descubrimiento de América, el Quijote y Hamlet aparecen en la perspectiva correcta. Bach es posterior a todo esto. Y es contemporáneo de Vivaldi.

Está bien, uno tiende a creer que con averiguar las fechas de nacimiento y muerte de estos personajes históricos alcanzaría para tener dicha perspectiva. No es así. Nada se compara a una gráfica, un mapa, un trazado visual.

Líneas vitales de Homero y varios compositores. Foto: lanacion.com
De Gutenberg a Bach. Foto: lanacion.com
Comparación de datos de Argentina y Somalia. Foto: lanacion.com
Desempeño financiero comparado entre Microsoft y Google. Foto: lanacion.com
Desempeño financiero de cuatro compañías tecnológicas. Foto: lanacion.com

somalia argentina

Pongo el nombre de nuestro país junto al de Somalia. Hay tablas comparativas. Descubro que no se parecen en nada, lo que no resulta ninguna sorpresa. Pero espere. Ahí está de nuevo la foto que revela mucho más que los datos sueltos: la Argentina y Somalia tienen prácticamente la misma densidad de población. Oh, sí, ya sé, el ejemplo anterior no es demasiado útil. Pero si usted está trabajando en un estudio sobre Africa, puede descubrir en segundos que Nigeria tiene una densidad de población once veces mayor que Somalia.

Epicentros de terremotos en el mundo (más de dos grados, últimos dos meses). Foto: lanacion.com
Epicentros de terremotos en la Argentina (más de 2 grados, últimos dos meses). Foto: lanacion.com
Epicentros de terremotos de más de 2 grados en San Juan. Foto: lanacion.com
La posición de Betelgeus Rigel y el sol en el momento de la consulta en Buenos Aires. Foto: lanacion.com
Comparación de tamaños de Rigel, Betelgeuse y el Sol. Foto: lanacion.com
Secuencia de bases genéticas al azar. Foto: lanacion.com

goog msft ibm java

El siguiente intento seguramente no me llevará a ningún lado, pero eso es porque soy un ignorante en genética, no porque el sistema no funcione.

Pongo una secuencia al azar de las letras que representan las bases adenina, citosina, guanina y timina: gcattcgcca , y apreté Enter . WA me informa la longitud de la secuencia y las coincidencias con el genoma humano. Hay 872.

Pruebo con símbolos de acciones bursátiles: goog (Google), msft (Microsoft), ibm y java (Sun Microsystems). La gráfica comparativa de precios durante los últimos cinco años es de lo más reveladora.

Dejo los dos archirrivales ( goog y msft ) solos. A primera vista parecen ser socios. La gráfica muestra que cuando a Google le va bien a Microsoft también le va bien, y viceversa. Y cuando a uno le va mal, al otro también. ¡Ah, la economía! No soy un experto, así que posiblemente me equivoco al sacar esta apresurada conclusión. Además, pienso, esto ya se podía hacer en los sitios de finanzas, como www.nasdaq.com y www.google.com/finance .

Descubro más detalles en las páginas especializadas, es verdad, pero también se nota que el estado de la economía global influye más en las cuentas de estas compañías que toda su feroz competencia.

oil barrel price - oil price barrel

Deliremos un poco. ¿Habrá alguna relación entre el precio del petróleo y el de las acciones de Google y Microsoft? La linterna acá se apaga y WA no sabe qué responder. Es decir, la gramática o no es consistente o no queda claro cómo superponer datos de cualquier origen. Lo pulirán con el tiempo, supongo, porque este es uno de los grandes activos de WA.

El valor del barril de petróleo aparece cuando coloco oil price .Con oil barrel price , nada, cero. Pero con oil price barrel , todo marcha bien. Bueno, hay que aprender a escribir las consultas de la forma correcta, qué novedad. Pero sería mejor que el orden de los factores no alterara una simple suma.

earthquakes argentina

Sigamos. ¿Qué dice Wolfram Alpha sobre Wolfram Alpha? Que recibió 480.000 visitas por día, por ejemplo. Google, por comparación, recibe 460 millones. Para obtener estos datos, en lugar de poner el nombre de la empresa usé las direcciones Web.

Pasemos a los terremotos. Alcanza con poner earthquakes para producir una gráfica y un mapa de los eventos sísmicos en la escala del 2 al 9 (Richter) en las últimas 24, 48 y 72 horas, o la semana que pasó, el último mes o los dos últimos dos meses en el mundo. Más interesante se pone cuando lo combino con el nombre de un país o una ciudad. Por ejemplo, earthquakes argentina, earthquakes los angeles o earthquakes san juan.

Notación musical
Notación musical. Foto: LANACION.com

english=spanish

¿Cuántos perros viven en Estados Unidos? WA no contesta. ¿Y pollos? Me responde con los valores calóricos de estos plumíferos. Dejemos la demografía animal y las recetas de cocina.

Intento comparar idiomas: english spanish.

Aprendo algo nuevo. Aunque el número de hablantes de inglés es mayor que el de los que hablan español, ambos tienen prácticamente la misma cantidad de hablantes nativos.

rigel betelgeuse sun

Vayamos a las estrellas. Pruebo con rigel betelgeuse y obtengo una instantánea comparativa. Sabía que Betelgeuse era más grande que Rigel..., ¡pero no tanto! De nuevo, conocimiento y no simple erudición. Incluyo el Sol, una estrella mediana, en la consulta. En la nueva gráfica, aparece como una minúscula manchita amarilla... y eso porque está aumentado 20 veces.

Pido biggest stars y aprendo algo que no sabía o que he olvidado: Betelgeuse es la número uno; Rigel, la décima.

rock and roll

Paso a las bandas de rock. Los Beatles figuran como beatles a secas, no como the beatles . Otras, como Yes, Genesis, Oasis y Pink Floyd están ausentes, pero WA informa entonces que es una categoría aún en desarrollo y solicita que dejemos un mail para apoyar el crecimiento de ese área. Lo hago, obviamente.

Pero se ve que no oyen mucha música después de Beethoven o Brahms en Wolfram. Cuando pongo rock and roll compara el desempeño financiero de Gibraltar Industries y RBC Bearings. ¡Lógico, and es un operador!

Busco luego migraña ( migraine ), lo que me lleva a otro dato que ignoraba. En nuestro país la migraña impone una carga de más de 57.000 años de vida por año en concepto de DALY ( Disability-adjusted Life Year ), índice que mide la mortalidad, morbilidad y costos de una cierta enfermedad e integra en un indicador la duración de la vida y su calidad. Por comparación, el DALY para la diabetes en la Argentina es de 146.242 años de vida por año.

Intento encontrar más índices DALY, pero WA me ofrece datos estadísticos sobre el sobrenombre Daly . Otra laguna, pero ya que estoy pruebo con william, john, richard, ann y luego con carlos, juan, ricardo . En ambos casos, WA muestra estadísticas de uso en Estados Unidos, gráficas incluidas. No todos los nombres funcionan, previsiblemente. Horacio o Liliana no aparecen. Ya llegará.

Como detrás del motor de WA está el programa Mathematica (creado por Stephen Wolfram en 1988), todo lo que tenga que ver con esta rama del conocimiento es más que completa. Basta probar con sphere o pi para obtener una avalancha de información. Incomprensible para mí, debo aclarar.

Temperaturas promedio en la Antártida durante los últimos 50 años
Temperaturas promedio en la Antártida durante los últimos 50 años. Foto: LANACION.com

ocean deep

En ciertos casos, Wolfram Alpha crea una página en la que es posible cambiar parámetros y hacer cálculos. Por ejemplo, con ocean deep se obtienen las propiedades del océano variando la temperatura, profundidad y salinidad. Esto no le va a quitar el sueño, pero cuanto más profundo vaya, más rápido viajará el sonido: 1697 metros por segundo a 11.000 metros de profundidad versus 1510 mps a 200 metros.

Mucho más útil resulta el formulario que descubro al regresar a la cuestión salud. Escribo heart attack y luego de responder si la persona fuma, si sufre diabetes, sus valores de colesterol y otros, se muestran curvas sobre el riesgo de sufrir un ataque cardíaco.

Vuelvo a la música. Escribo tonos en la notación que se usa en los países anglosajones: c, f, g, a, c, c. Obtengo una serie de datos sobre la escala y puedo oír la secuencia. Acepta bemoles y sostenidos.

¿Calentamiento global? Intento con weather antarctica y la gráfica muestra un vaivén de temperaturas medias, pero un ascenso constante entre 1960 y la actualidad.

Podría seguir durante otras veinte páginas, porque hice muchísimos experimentos. Me parece una herramienta excepcional. Hay que tomarle la mano y tiene varias lagunas, pero aun así me tuvo varios días ocupado y entretenido, además de enseñarme una gran cantidad de cosas.

Ya sabíamos (incluso aquellos que insisten en compararlo con Google o Wikipedia) que la ambición de Wolfram Alpha es excesiva. Hace 50 años que los científicos fracasan tratando de que las computadoras integren la información y le den sentido para nosotros, los humanos. ¿Acaso no vale la pena darle un poco de crédito?

Personalmente, le doy la bienvenida y espero que prospere. Ya tiene avisos, lo que es una buena señal.

También hay una extensión para incluir Wolfram Alpha en Firefox ( addons.mozilla.org/es-ES/firefox/addon/11973 ). Es experimental, pero en mi caso funcionó sin problemas.

Curioso dato del estribo. Las valoraciones de Wolfram Alpha que hicieron los usuarios en el sitio de Firefox son muy positivas, al revés que muchas de la mayoría de la prensa especializada.

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