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Cáncer: avances en el diagnóstico precoz

Nuevos tests permitirían detectar tumores de ovario y de pulmón antes de que aparezcan los primeros síntomas; etapa experimental

Lunes 07 de junio de 2010
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Sebastián A. Ríos Enviado especial

CHICAGO.- Diagnosticar el cáncer varios años antes de que aparezcan los primeros síntomas es lo que buscan distintos tests más o menos experimentales, pero con promisorios resultados. Tal es el caso de uno para cáncer de ovario, que podría aplicarse rutinariamente en mujeres posmenopáusicas y sin factores de riesgo conocidos.

El test diagnóstico -o de screening , como llaman los médicos a estos estudios desarrollados para ser aplicados en forma masiva y rutinaria en personas aparentemente sanas- se basa en un análisis de sangre que cuantifica la presencia de una proteína, la CA-125, cuyos niveles se sabe que están elevados en mujeres con tumores de ovario.

Los niveles de CA-125 y la edad de la paciente son luego analizados mediante un modelo matemático llamado Algoritmo de Riesgo de Cáncer Ovárico (ROCA, según sus siglas en inglés). En los casos de riesgo elevado, se prevé complementarlo con una ecografía transvaginal. En la actualidad, no existen métodos de screening para mujeres sin factores de riesgo de cáncer de ovario, enfermedad que en los Estados Unidos causa unas 14.600 muertes al año.

"Más del 70% de los tumores de ovario se diagnostican en un estadio avanzado, por lo que descubrir un screening confiable sería como hallar el Santo Grial", declaró la doctora Karen Lu, del Centro del Cáncer MD Anderson de la Universidad de Texas y autora principal del estudio que evaluó la efectividad del test cuyos resultados fueron presentados aquí, en la 46» Reunión Anual de la Sociedad Americana de Oncología Clínica (ASCO, según sus siglas en inglés).

El trabajo incluyó a 3238 mujeres de entre 50 y 74 años, sin historia familiar de cáncer de ovario ni de mama. La combinación del test sanguíneo, el modelo matemático ROCA y la ecografía transvaginal (que sólo debió ser empleada en el 1% de las voluntarias) reveló una especificidad del 99,7%; es decir, con muy pocos "falsos positivos".

"Este estudio es un paso adelante -dijo Lu-. De ser confirmado por estudios más amplios, este abordaje podría ser una herramienta útil y relativamente barata para detectar el cáncer de ovario en sus estadios más curables, incluyendo los tumores más agresivos."

En la actualidad, se encuentra en curso en Inglaterra un estudio sobre más de 200.000 mujeres que terminará de despejar las dudas en torno de la utilidad de este test, cuyos resultados estarán disponibles en 2015. "Si el algoritmo es validado, el testeo de CA-125 podría ser recomendado como parte del chequeo anual de las mujeres (posmenopáusicas)", señala un comunicado de prensa del ASCO.

Pero éste no es el único que busca hallar una combinación de técnicas efectivas para el diagnóstico precoz del cáncer de ovario. "En 1992 el Instituto Nacional del Cáncer inició uno basado en la combinación de CA125 y ecografía, que incluyó a 155.000 pacientes y cuyos resultados se esperan para 2016", comentó a LA NACION el doctor Leandro Cerchietti, profesor de la División de Hematología y Oncología del Colegio Médico Weill Cornell de Nueva York, Estados Unidos.

Sólo para fumadores

El de pulmón es otro de los cánceres que podrían detectarse antes, lo que permitiría implementar tratamientos con mejores tasas de sobrevida. "El 80% de los pacientes en los que es detectado en su primer estadio puede curarse con cirugía", precisó el doctor Daniel Karp, profesor del Centro del Cáncer MD Anderson.

Aquí, investigadores de la Universidad de Nottingham liderados por el doctor John Robertson presentaron los resultados de un estudio realizado en 1310 voluntarios (la mitad de ellos con cáncer, la otra, aparentemente sanos), que evaluó la utilidad de un test sanguíneo que permitiría detectar cánceres de pulmón años antes de que aparezcan síntomas.

Llamado EarlyCDT-Lung, ya se encuentra a la venta en los Estados Unidos a 475 dólares desde el año pasado, y antes de fin de año será lanzado en Inglaterra. A partir de una muestra de sangre, determina la presencia de anticuerpos, cuya presencia delata la respuesta del sistema inmunológico del paciente ante el cáncer incipiente; de encontrarse los seis anticuerpos evaluados, el test indicaría que el paciente tiene un "alto riesgo" de tener un tumor de pulmón. El EarlyCDT-Lung, que ha demostrado ser reproducible en gran escala, tiene un 90% de especificidad y un 40% de sensibilidad.

"Digamos que, en términos generales, en 1000 personas con riesgo más o menos elevado de cáncer (8%), uno esperaría encontrar 80 casos de cáncer. Si uno aplica este test a esa población, el 40% de sensibilidad hace que uno detecte 32 de los 80 casos, y el 90% de especificidad hace que uno detecte 100 casos «falsos» o «inexistentes»", explicó Cerchietti.

"Ahora -continuó-, por cada 32 casos que detectamos, estamos diciendo que lo tienen otras 100 personas que en realidad no lo tienen; ése es un costo altísimo para un screening . Por eso, se lo aplica a poblaciones con riesgo muy alto o bien cuando ya hay una imagen, para tratar de determinar si es benigna o maligna sin hacer biopsia, por ejemplo. Esta podría ser la utilidad en un futuro, pero hay que demostrarlo con un estudio prospectivo."

En diálogo con LA NACION, el doctor Robertson comentó que actualmente están perfeccionado el test, lo que permitiría aumentar la sensibilidad al 45%. "Esto es sólo el principio. Actualmente estamos trabajando en uno para cáncer de mama, que estaría disponible en 2011", dijo.

Vale aclarar que, a diferencia del test para cáncer de ovario, el de pulmón ha sido pensado para ser usado en fumadores, que presentan un riesgo aumentado, y no en la población general, en la que el alto número de falsos positivos desencadenaría una catarata de estudios innecesarios.

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