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Gracias a una cafetera se inventó la webcam

Tecnología

En los comienzos de la Web, hace 20 años, un grupo de científicos adaptó una cámara de seguridad para monitorear de forma remota el estado de una cafetera; la idea dio lugar al desarrollo de dispositivos y servicios de videoconferencia

 

Por Rebecca Kesby / BBC Mundo

 
Una de los tantos modelos de webcam que surgieron luego de su debut en Internet mediante una adaptación de una cámara de seguridad. Foto: LA NACION / Ricardo Pristupluk
 

La tecnología informática avanza tan rápido que es difícil acordarse de cómo era la vida antes de internet. Pero hace sólo 19 años, a principios de los 90, la Web no tenía motores de búsqueda, redes sociales ni tampoco cámaras.

Los científicos que inventaron las primeras webcams (iniciando así una revolución que nos traería las teleconferencias y retransmisiones en vivo a través de la red) , en realidad dieron con la idea persiguiendo era otra cosa muy distinta: café caliente .

Algo indispensable para el equipo de fanáticos de la tecnología que trabajaban en aquel entonces en la Universidad de Cambridge , en Reino Unido, era la cafetera.

"Una de las cosas que son muy, muy importantes entre los investigadores de ciencia computacional es un constante flujo de cafeína", explica el Dr. Quentin Stafford-Fraser.

Pero el problema para los científicos era que la cafetera estaba ubicada en el principal laboratorio de computación, conocido como la habitación Troyana , y muchos investigadores trabajaban en distintos laboratorios en otros pisos del edificio.

"A menudo venían a servirse café de la cafetera para descubrir que ya se lo habían bebido", recuerda Stafford-Fraser. Para resolver el problema, él y otro científico, el Dr. Paul Jardetzky, improvisaron una cámara para poder ver la cafetera.

La primera webcam

La cámara tomaba imágenes tres veces por minuto; diseñaron un programa que permitía a los investigadores del departamento ver las imágenes en su red de computadoras interna.

Esto evitó que tuvieran que moverse físicamente para revisar la cafetera y también la profunda decepción de hallarla vacía. Sin embargo, no fue hasta el 22 de noviembre de 1993 que la cámara de vigilar el café dio el salto a Internet.

"No variaba mucho, era una cafetera vacía o una llena. El momento más emocionante era adivinar si el nivel de café subía o bajaba", cuenta Quentin Stafford-Fraser, de la Universidad de Cambridge

Una vez más, fue un científico computacional, momentáneamente distraído de su proyecto de investigación, quien dio con la idea. El Dr. Martyn Johnson estaba investigando las posibilidades de la Red y analizando el código del servidor pensó que sería fácil imitar el sistema de vigilancia de la cafetera en la red.

"Escribí un código sencillo en torno a las imágenes capturadas", explicó, "la primera versión era tan sólo de 12 líneas de código, probablemente menos, y simplemente copié la imagen más reciente al receptor donde fuera que estaba ubicado".

Allí estaban las borrosas imágenes de una cafetera en el laboratorio de la universidad, que quedaron inscritas en el libro de las anécdotas del centro, por ser las primeras imágenes transmitidas a través de Internet.

La cafetera más famosa

"No variaba mucho", explica el Dr. Stafford-Fraser. "Era una cafetera vacía o una llena, o en momentos más emocionantes quizás una cafetera medio llena y luego tenías que adivinar si el nivel de café subía o bajaba".

El rumor se extendió y muy pronto millones de entusiastas de la tecnología de todo el mundo accedían a las imagines de la cafetera en el laboratorio Troyano de la Universidad de Cambridge .

El Dr. Stafford-Fraser recuerda recibir correos electrónicos desde Japón preguntando si podían poner una luz en la cafetera durante la noche para que pudiera verse en distintas zonas horarias. La oficina de Información Turística incluso organizó visitas turísticas de estadounidenses a el laboratorio de computación para que lo vieran por ellos mismos.

"Para ser honestos creo que estábamos todos un poco desconcertados", confiesa el Dr. Johnson, "a veces creo que nunca más en mi vida algo en lo que he estado involucrado logrará tener tanta cobertura como esta idea que tuve en una tarde".

El último adiós

Diez años y millones de visionados más tarde, los científicos quieren seguir hacia adelante y a pesar de las quejas de los nostálgicos seguidores de la cafetera, decidieron desconectar la emisión en 2001 .

La última imagen que se pudo ver fue la de los científicos apretando el botón de apagado.

"En diez años ha pasado de ser una idea loca a una novedad de la que se enteraron muchos, un icono de los primeros años de Internet, a ser algo histórico y algo que la gente echaba de menos una vez que ya no estaba ahí", concluye Stafford-Fraser.

"Sólo en Internet pueden pasar estas cosas en sólo unos años".

La cafetera se subastó, por supuesto a través de la internet, por US$ 5345. La compró la revista alemana Der Spiegel, que pronto devolvió a la cafetera a su actividad normal..

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