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Hallan el antepasado más antiguo de los mamíferos

Se trata de un diminuto insectívoro, con aspecto de roedor, que se diversificó después de la extinción de los dinosaurios hace 65 millones de años

Jueves 07 de febrero de 2013 • 19:04
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WASHINGTON.- El antecesor común de todos los mamíferos placentarios, entre los que se encuentra el ser humano, fue un diminuto insectívoro que se diversificó después de la extinción de los dinosaurios hace 65 millones de años, en contra de lo que afirman las teorías más recientes.

Un equipo internacional de científicos, que logró reconstruir el aspecto que tendría este antepasado, llegó a esta conclusión tras estudiar durante seis años miles de características morfológicas y genéticas tanto de mamíferos vivos como fósiles, especialmente el hallado en 1994 en el desierto de Gobi, en Mongolia y que hoy se exhibe en el Museo de Historia Natural en EE.UU.

"Especies como los roedores y los primates no compartieron la Tierra con los dinosaurios no aviarios, sino que surgieron de un antecesor común, -un pequeño y veloz animal que se alimentaba de insectos-, poco después de la desaparición de los dinosaurios" en el periodo del Cretáceo-Paleogénico, afirma Maureen O'Leary, de la Universidad estadounidense de Stony Brook en el estudio publicado hoy en la revista científica Science.

El antepasado de los mamíferos fue un pequeño animal de aspecto roedor que comía insectos
El antepasado de los mamíferos fue un pequeño animal de aspecto roedor que comía insectos. Foto: AP

Desde la década de 1990, estudios basados sólo en la diversidad genética han sugerido que los linajes de mamíferos eran mucho más antiguos y que su diversificación estaba relacionada con la separación de los continentes antes del fin del Cretáceo.

Además del hombre, otros mamíferos placentarios, como el caballo, el perro, el mono o la ballena comenzaron a aparecer tras la extinción de los dinosaurios, según muestra una investigación internacional publicada por científicos reconocidos.

Este estudio resuelve el debate sobre los orígenes de los mamíferos, que trabajos precedentes situaban antes de la desaparición de los dinosaurios y del 70% de las especies del planeta que habría sido causada, según la teoría más comúnmente aceptada, por el impacto de un asteroide que revolucionó el clima.

El esqueleto hallado en el desierto de Gobi, en Mongolia, hoy se exhibe en el museo de Historia Natural de EE.UU.
El esqueleto hallado en el desierto de Gobi, en Mongolia, hoy se exhibe en el museo de Historia Natural de EE.UU.. Foto: AP

Teoría corregida

Sin embargo, análisis genéticos previos habían hecho pensar que los mamíferos eran ya un grupo diversificado al final del período Cretácico. A partir de ahora, se estima que su surgimiento se situó entre 200.000 y 400.000 años después de la desaparición de los dinosaurios.

"Es alrededor de 36 millones de años más tarde que las estimaciones basadas solamente en los datos genéticos", subraya Marcelo Weksler, paleontólogo del Museo Nacional-UFRJ de Brasil y uno de los 23 coautores del estudio publicado en la revista estadounidense Science con fecha del 8 de febrero.

Para remontarse hasta el ancestro común de los mamíferos, un animal que habría sido del tamaño de una pequeña rata, estos científicos desgranaron las características físicas y genéticas de 86 especies, 40 de ellas ya extinguidas pero conocidas gracias a los fósiles.

En el proceso reunieron 4500 características morfológicas como la presencia o la ausencia de alas, de dientes y de ciertos tipos de esqueletos, y después las combinaron con datos genéticos.

Los investigadores se apoyaron en el mayor banco de datos del mundo donde cotejaron los rasgos genéticos y morfológicos de las diferentes especies para reconstruir el árbol genealógico de los mamíferos placentarios, la rama más importante de esta familia que cuenta con más de 5100 especies vivas.

Este banco de datos llamado Morphobank contiene diez veces más informaciones que las utilizadas hasta el momento para estudiar la historia de los mamíferos, según subrayan los investigadores, al tiempo que precisan que se encuentra accesible al público en internet y cuenta con más de 12.000 ilustraciones.

Agencias Reuters y EFE

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