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Espacio / Un visitante que llega de lejos

Un asteroide de 45 metros pasará hoy muy cerca de la Tierra

Sociedad

El 22 de febrero del año pasado transcurría otra noche de rutina en el Observatorio de La Sagra, en el sur de España, a 1520 metros sobre el nivel del mar.

En esa estación robótica dirigida por el astrónomo catalán Jaime Nomen, se desarrolla un programa dedicado a monitorear objetos que se acercan a la Tierra, asteroides y cometas. Pero lo que ocurrió no tuvo nada de rutinario. "Ese día decidimos tratar de detectar objetos muy pequeños -contó luego Nomen-. Aparecen súbitamente y en cualquier lugar del cielo, incluso en regiones revisadas días antes." Con una cámara configurada para tomas rápidas y exposiciones cortas, Nomen y su equipo divisaron casi al amanecer el asteroide 2012 DA14. Venía hacia la Tierra.

Hoy, el 2012 DA14 hará un vuelo rasante (en términos cósmicos, claro) por nuestro vecindario espacial. Afortunadamente no hará impacto, pero pasará incluso por debajo de la órbita de satélites de comunicaciones y GPS.

"Es el primero del que se poseen registros cuyo tamaño es considerable y que va a pasar a tan corta distancia sin impactar [en el planeta]", destaca Cristian Giuppone, astrónomo e investigador asistente del Instituto de Astronomía Teórica y Experimental (IATE) del Conicet y la Universidad Nacional de Córdoba.

El objeto despierta un gran interés entre los astrónomos. Durante las primeras etapas de formación del sistema solar, las moléculas basadas en carbono y materiales volátiles sirvieron como las piezas fundamentales de la vida y se especula con que podrían haber llegado a través de impactos de cometas y asteroides. "Podrían contener una clave [una especie de piedra Rosetta] para entender la formación y el origen de la vida en la Tierra", destaca Giuppone.

"Los asteroides son como planetas chiquitos, frustrados", explica Daniel Acevedo, investigador del Centro Austral de Investigaciones Científicas y líder del equipo de investigación en meteoritos argentinos, asteroides y cráteres de impacto.

"Son remanentes del origen del Sistema Solar -agrega Giuppone-. En un comienzo se formó el Sol y después se fueron constituyendo pequeñas rocas que colapsaron entre sí, creando los planetas. Algunas de ellas (con tamaños de entre centímetros y cientos de kilómetros), que no llegaron a agruparse quedaron dando vueltas." Hay zonas en las que orbitan una gran cantidad de estas reliquias, como el cinturón ubicado entre Marte y Júpiter, aunque no se sabe si ése es el origen d el 2012 DA14.

Cuando chocan entre sí, sus órbitas pueden desviarse. "Dado que Júpiter es el objeto de mayor masa, actúa como una «aspiradora gigante» y atrae a muchos de ellos [como le ocurrió al cometa Shoemaker-Levy, que se estrelló contra ese planeta en julio de 1994] -explica Acevedo-. Pero otros pueden escapar a su gravedad y dirigirse hacia la Tierra."

Se calcula que cada día la Tierra es bombardeada por más de 100 toneladas de partículas de polvo, que pueden tener un tamaño de micrones, más chicas que granos de arena. Muchos de ellas son tan pequeñas que se destruyen por la fricción con la atmósfera terrestre, pero se estima que anualmente llegan a la superficie de 3000 a 7000 toneladas de meteoritos de tamaño considerable. "Un asteroide suficientemente grande puede impactar contra la Tierra y producir enormes cráteres", dice Giuppone.

El 2012 DA14 es continuamente monitoreado por varios observatorios terrestres. Todas las observaciones son enviadas al Minor Planet Center, de la NASA, donde sus datos son combinados y su órbita es recalculada y actualizada. "Los datos con los cuales se calcula la órbita constan de 304 observaciones realizadas a lo largo del último año", precisa Giuppone. En principio, no hay tiempo reservado en observatorios locales para este evento.

Según explica el astrónomo, durante la madrugada de hoy el asteroide se ubicará a unos 20º sobre el horizonte, en la constelación de la Hidra, con una magnitud visual de 16 (es muy difícil visualizarlo con un telescopio de 25 cm de diámetro). El máximo acercamiento será a las 16.30 hora local, pero estará a unos 60 grados bajo el horizonte para toda la Argentina, lo que hará imposible observarlo. "Los lugares que tengan condiciones favorables (en Europa, África y Asia) -cuenta Giuppone- verán un pequeño punto de alrededor de magnitud 7 (mientras menor sea la magnitud, más brillante es el objeto; en ciudades grandes el límite de visibilidad suele ser la magnitud 4 o 5; en lugares despejados rurales alcanza a 6, que es lo que se puede ver con pequeños prismáticos)."

A esa hora, estará a 34.050 km del centro de la Tierra (unos 27.700 kms de la superficie), y desplazándose a unos 7 km por segundo respecto de la velocidad de la Tierra.

Los más entusiastas podrán seguir la transmisión en directo del Observatorio de La Sagra, que se retransmitirá a través de la página de la NASA ( http://www.ustream.tv/nasajpl2 ). Hay que aprovechar la oportunidad, porque el próximo encuentro será en 2019 y el asteroide pasará a más de 50 veces la distancia entre la Tierra y la Luna.

Plan de la ONU para detectar asteroides

    El documento propone preparar una respuesta
  • VIENA (EFE).- Por primera vez, un grupo de trabajo de las Naciones Unidas propuso un plan de coordinación internacional para detectar asteroides potencialmente peligrosos y, en caso de riesgo para la Tierra, preparar una misión espacial con capacidad para desviar su trayectoria.
  • "El riesgo de que un asteroide choque contra la Tierra es extremadamente pequeño, pero, en función del tamaño del asteroide y del lugar del impacto, las consecuencias pueden ser catastróficas", indica un informe entregado esta semana a los Estados miembros por parte de la Oficina de la ONU para el Espacio Exterior (Unoosa).
  • El informe de 15 páginas se titula "Recomendaciones del equipo de acción sobre objetos cercanos a la Tierra para una respuesta internacional a la amenaza de un impacto".
  • Sergio Camacho, director del grupo de trabajo que redactó el documento, augura que hasta 2020 se detectarán hasta medio millón de asteroides cercanos.
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