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Los drones buscan amplíar la mirada de los periodistas

Conocidos por su uso en el sector militar, los vehículos aéreos teledirigidos avanzan en el terreno civil como una herramienta para la cobertura de noticias

Domingo 15 de diciembre de 2013 • 01:12
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La mejor manera de filmar la destrucción que causó el tifón Haiyan en Tacloban, Filipinas, dijo el fotógrafo británico Lewis Whyld, fue desde el aire.

Pero Whyld no quería solicitar un paseo en un helicóptero militar, ocupando así un espacio que podría ser mejor destinado a la ayuda que tanto necesitaban. Así que lanzó un avión teledirigido hacia el cielo de la ciudad. Además de tomas que mostraban la magnitud de los daños, transmitidas recientemente por CNN, su avión teledirigido (drone, en inglés) descubrió dos cuerpos que posteriormente fueron recuperados por las autoridades, dijo en una entrevista.

"El periódico es ideal para imágenes fijas", dijo Whyld, quien construye sus propios aviones. "Sin embargo, Internet es ideal para esto tipo de iniciativas", agregó.

Whyld y CNN no están solos en la exploración del potencial de los aviones teledirigidos. The Associated Press y News Corporation los han utilizado para mostrar la magnitud de grandes desastres. News Corporation también los ha empleado con el fin de filmar encuentros deportivos en Australia. Quienes realizan documentales sofisticados sobre la naturaleza los usan para obtener escenas de cerca de la vida silvestre. Los paparazzi los utilizan para perseguir a los famosos en Europa, y los informes indican que se han empleado para perseguir a los famosos en Estados Unidos también.

Los aviones teledirigidos, o "sistemas aéreos no tripulados", como muchos de sus operadores prefieren llamarlos, se pueden hacer volar de manera automática, sin pilotos expertos. Se desarrollaron en gran parte para, y siguen siendo asociados con, los militares. Pero cada vez más se están utilizando para fines civiles , incluyendo el periodismo.

"Lo que proporcionan los aviones teledirigidos es un acceso al cielo en cualquier lugar y a toda hora, dijo Chris Anderson, ex editor de la revista Wired y un entusiasta de esta tecnología"

Las máquinas han demostrado ser muy valiosas en las filmaciones o fotografías de cosas que son difíciles de alcanzar, como la fauna o las formaciones geográficas. En el futuro, sin embargo, sus capacidades pueden ampliarse para incluir sensores que puedan ayudar a la cobertura del medio ambiente, por ejemplo, al proporcionar lecturas sobre la calidad del aire.

"Lo que proporcionan los aviones teledirigidos es un acceso al cielo en cualquier lugar y a toda hora", dijo Chris Anderson , ex editor de la revista Wired, quien dirige una compañía de aviones teledirigidos. "Esa perspectiva es algo que un periodista no tendría, a menos que esperara ayuda de los funcionarios o que contratara un avión".

A principios de este otoño boreal, la BBC lanzó al cielo una máquina no tripulada de 18 pulgadas, con seis rotores, para informar sobre un tren de alta velocidad cuyo recorrido estaba planeado de Londres a Manchester. El tren es polémico ya que atravesaría y, algunos argumentan, arruinaría parte del área rural más prístina de Inglaterra.

"La idea era que necesitábamos llegar hasta arriba para mostrar a nuestros espectadores la magnitud del problema", dijo Tom Hannen, quien opera el programa.

Whyld explora el uso de aviones de largo alcance, los cuales pueden alejarse unos 16 o 32 kilómetros de su operador, y también busca nuevos sensores, como cámaras guiadas por el calor.

El hexacóptero de la BBC en acción (video oficial en inglés)

"También considero dispositivos de detección de armas químicas, por lo que podría volar a Siria", dijo. "Podemos hacer periodismo que no era posible anteriormente".

Las normas, sin embargo, han tenido una trayectoria de vuelo diferente. En Gran Bretaña, se requieren exhaustivas pruebas y varios miles de dólares para obtener el permiso para volar, dijo Whyld. En Estados Unidos, la Administración Federal de Aviación (Federal Aviation Administration o FAA, por su sigla en inglés) permite probar estas aeronaves solamente a los fabricantes de aviones teledirigidos y a las entidades públicas como la policía. La agencia comenzará a realizar pruebas más amplias, lo que debería dar lugar a normas para otros fines, tales como el periodismo.

Los programas de periodismo, entre ellos los de la Universidad de Missouri y la Universidad de Nebraska, y el Centro Tow para Periodismo Digital de la Universidad de Columbia, han comenzado a brindar cursos sobre periodismo relacionado con el uso de aviones teledirigidos. Columbia no enseña habilidades prácticas, pero los estudiantes de Missouri han utilizado estos aviones sobre el río Missouri para un informe sobre la fracturación hidráulica y en la pradera para un informe sobre las quemas controladas. Pero en agosto, la FAA ordenó a las escuelas de periodismo detener los vuelos hasta que obtuvieran el permiso de la agencia.

Muchos entusiastas de los aviones teledirigidos se mantienen optimistas de que las restricciones se flexibilizarán debido a que la Ley de Modernización y Reforma de 2012 exige que la FAA integre con seguridad a los vehículos aéreos no tripulados al espacio aéreo de Estados Unidos para el año 2015. (La agencia publicó recientemente un mapa que indicaba que el periodismo podría ser un interesante uso potencial para los aviones teledirigidos.) "Definitivamente, todo está en sus inicios", dijo Fergus Pitt, del Centro Tow, "pero hay mucho potencial una vez que se ajusten las normas".


Los aviones son, a menudo, poderosas máquinas pesadas: algunos se estrellaron contra los rascacielos de Manhattan, cayeron sobre la acera y se salieron de control, volando hacia la multitud en una corrida de toros en Virginia

Earthflight, un documental de la BBC del año 2011, sobre las aves, ofrece un ejemplo vívido de la tecnología. Un avión teledirigido con rotores especialmente pequeños y silenciosos capturó escenas asombrosas de un rebaño de dos millones de flamencos. Mientras que un helicóptero habría espantado a los pájaros asustadizos, el narrador explica: "el avión apenas mueve una pluma, mientras captura una visión de la mayor reunión de flamencos vista en los últimos 20 años".

El uso de aviones teledirigidos cerca de la gente es más problemático. Los aviones son, a menudo, poderosas máquinas pesadas. En episodios recientes, se estrellaron contra los rascacielos de Manhattan, cayeron sobre la acera y se salieron de control, volando hacia la multitud en una corrida de toros en Virginia.

Otra preocupación es que los aviones teledirigidos, que pueden meterse en situaciones que no son accesibles a un fotógrafo común, sean utilizados para invadir la privacidad, sobre todo de personas famosas.

En agosto, un avión teledirigido observó la boda privada de la cantante Tina Turner, en Suiza. El mismo mes, un fotógrafo en Coney Island lanzó un avión para capturar imágenes de la cantante Beyoncé en una montaña rusa, según Carlo Allegri, un fotógrafo independiente que trabaja para la agencia Reuters, quien tomó una foto.

El avión medía unos dos o tres metros de ancho, y voló de forma autónoma, tal vez por GPS, durante unos 10 minutos antes de regresar a su operador, dijo Allegri. "Fue fascinante", señaló.

"Hemos lidiado con las nuevas tecnologías, como los teléfonos celulares con cámaras, antes. Ya tenemos una maraña de leyes de privacidad y no necesitamos nuevas leyes en esta etapa, dijo la abogada Nabiha Syed"

Pero Nabiha Syed, abogada especializada en la Primera Enmienda, quien trabaja en la práctica privada, y además trabaja bajo contrato para The New York Times, afirmó no era probable que los aviones inicien una era en la cual las cámaras se sitúen fuera de la ventana de Alec Baldwin sin ocasionar molestias.

"El concepto de privacidad no es algo nuevo", dijo. "Hemos lidiado con las nuevas tecnologías, como los teléfonos celulares con cámaras, antes. Ya tenemos una maraña de leyes de privacidad y no necesitamos nuevas leyes en esta etapa".

Anderson expresó que sin importar si la FAA se preocupa o no por cuestiones de privacidad, lo más probable es que los aviones teledirigidos pronto se conviertan en una herramienta del periodismo, para bien o para mal.

La tecnología es cada vez más barata y mejor, dijo. Pronto será posible abrir una aplicación en un iPhone o iPad, hacer clic en un mapa de coordenadas y lograr que un avión vuele hasta ese punto con poca o ninguna habilidad técnica, agregó.

"Esto es muy parecido a la computadora personal. Va desde las máquinas industriales hasta las personales".

Traducción de Angela Atadía de Borghetti.

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