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Tomar la posta en la ciencia

La empresa Unleash, fundada por un bioquímico local, avanzará en una nueva terapia para el cáncer, con capital extranjero

Lunes 07 de marzo de 2016
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Pueden variar las ideas, las personas y los métodos, pero hay un consejo que es común a los emprendedores y un rasgo que ningún inversor pasa por alto: la (sana) ambición de pensar en grande. En el caso de la ciencia, ese pensamiento se encadena desde el laboratorio hasta el capital y, en el mejor de los casos, llega al mercado.

Daniel Katzman (45), un bioquímico recibido en la Universidad Nacional de La Plata y fundador de la empresa Unleash Immuno Oncolytics, se constituyó recientemente en un nuevo eslabón de la cadena que pretende llegar hasta los pacientes de cáncer. Un equipo de investigadores locales del Conicet y el Instituto Leloir liderado por Osvaldo Podhajcer, proveyó una base científica de gran potencial para el avance de la medicina, que está en línea con los últimos hallazgos en inmunoterapia (a través del aumento de las defensas del cuerpo) a nivel global.

Unleash selló hace algunas semanas un convenio de licencia de patente con INIS Biotech, la división de transferencia de tecnología de la Fundación del Instituto Leloir y el ente, para tomar la posta en el desarrollo de la terapia oncológica que podría reemplazar o complementar en un futuro a la quimioterapia y la radiación.

En esta etapa, explica Katzman, se concretará la unión de la ciencia con el capital de riesgo privado. Más precisamente, con del fondo norteamericano BioGenerator especializado en biotecnología (basado en Saint Louis, Missouri), que lidera la primera ronda de inversión por un US$ 1 millón, en la que también buscan sumar a inversores ángeles argentinos con fichas bajas.

El bioquímico argentino comandará el proceso de financiamiento de la investigación en los próximos tres a cuatro años, tiempo en el que se desarrollarán los ensayos clínicos, explica Katzman. En palabras simples, describe el funcionamiento de la novedosa solución: "Es parte de la nueva generación de tratamientos contra el cáncer; consiste en virus oncolíticos' que son reprogramados para atacar a las células de cáncer, y permiten desatar' al sistema inmune que estaba dominado (de allí la elección del nombre Unleash)".

Recientemente, fue aprobada la primera droga de este tipo que ya se usa para tratar melanomas (un tipo de cáncer de piel). "Fue el primero, pero se espera que haya otros 20 o 30 virus para tratar distintos tipos de cáncer y etapas; nosotros somos uno de ellos", señala Katzman.

Aún lejos de la aplicación en pacientes, para lo cual habría que sumar entre dos y cuatro años más si es que se superan con éxito las siguientes pruebas, Katzman se entusiasma con este nuevo desafío en su carrera. Esta vez, al frente de la firma que fundó tras su regreso al país en 2011, junto con Axia Ventures, una company builder local que administra su socio y director, Lisandro Bril.

Unleash está basada en los Estados Unidos, pero la idea es continuar valiéndose del talento local, en particular de la Universidad del Litoral, en partes específicas del proceso. "En la Argentina no existe financiamiento para este tipo de proyectos de largo plazo", dice el empresario que destaca, no obstante, el rol de la Secretaría de Pymes en la transferencia tecnológica desde el sector público al privado.

Katzman vivió durante 15 años en el exterior, entre Israel y los Estados Unidos, donde acumuló experiencia en el campo de la biotecnología y desarrollo de medicamentos. "En Israel, fue mi primer proyecto, como intrapreneur. Aprendí cómo se maneja el mundo de los negocios, las patentes, y la interacción desde una empresa privada con los organismos públicos que subsidian", cuenta. La misma compañía lo llevó años después a los Estados Unidos, donde permaneció por más tiempo. Entonces, en 2003, fue el momento del propio emprendimiento: en Boston, fundó el laboratorio NeuroHealing Pharmaceuticals, abocado actualmente a la investigación en drogas neurológicas, una de ellas, destinada a pacientes con Parkinson, subsidiada por la Fundación Michael J Fox, del actor de Volver al futuro, que padece la enfermedad.

Además, el CEO de Unleash cuenta con una patente, que está siendo sometida a ensayos para su validación. Ahora, seguirá trabajando desde la Argentina, para que anuncios como el de Unleash no sea una excepción.

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