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Chuck Berry: el guitarrista que fue padrefundador del rock &roll

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PARA LA NACION
Domingo 19 de marzo de 2017
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El legendario cantante y guitarrista Chuck Berry falleció ayer en su casa de Missouri a los noventa años. Canciones suyas como "Johny B. Goode", "Roll Over Beethoven" o "Maybellene" contribuyeron de manera decisiva a sentar las bases del rock & roll hacia mediados de la década del 50, cuando una nueva cultura juvenil emergía con una efervescencia difícil de aplacar.

Educado en el blues, Berry supo volcar en la guitarra eléctrica una sonoridad potente y novedosa para la época, con motivos traspuestos del piano blusero y una distorsión lograda a base de saturar la señal de los amplificadores valvulares. Al sonido original de su instrumento, inspirado en guitarristas como T-Bone Walker o Muddy Waters, se sumaba un estilo vocal y una performance escénica igualmente poderosos, dirigidos a un público joven deseoso de levantarse de sus asientos para sacudir sus cuerpos al ritmo del rock & roll.

Berry, en un concierto de 1986
Berry, en un concierto de 1986. Foto: AP / James A. Finley

Nacido en 1928 en St. Louis, Missouri, ya en la adolescencia daba muestra de su pasión por la guitarra y el canto al ganar una competencia escolar con una versión de un tema de Jay McShann. Tras pasar unos años en un reformatorio juvenil, formó el Chuck Berry trío, con el que fue ganando de a poco popularidad. Impulsado por su ídolo Muddy Waters, llegó a grabar en 1955 un tema que se convertiría en uno de los mayores éxitos de la historia del rock: "Maybellene". Al poco tiempo, la popularidad de Berry, hasta entonces limitada sobre todo a un público negro, se extendió a una audiencia masiva, sin distinción racial. A partir de entonces, se sucedieron hits como "Roll Over Beethoven", "School Day", "Johnny B. Goode" o "Rock and Roll Music", que lo colocaron en el lugar fundacional que le corresponde. Durante las décadas siguientes, signadas por repetidos conflictos legales, se dedicó sobre todo a dar presentaciones en vivo. En 1987 fue publicada su autobiografía y vio la luz el documental Hail! Hail! Rock'n'Roll, con registros del concierto que brindó para su cumpleaños número 60. El 18 de octubre del año pasado, para su cumpleaños número 90, Berry anunció el lanzamiento, con fecha para este año, de Chuck, su primer disco con canciones inéditas en casi 40 años, desde la publicación en 1979 de Rock It.

Elvis Presley suele ser considerado "el rey del rock & roll", pero lo cierto es que el aporte de Berry es incalculable, ya que a él se debe en gran medida la introducción de los elementos afroamericanos del género, provenientes del blues y del rhythm & blues. Grupos como los Rolling Stones, los Beatles, la Velvet Underground o los Beach Boys, definitorios del rock tal como hoy lo conocemos, tienen una deuda con la música de Berry que ellos mismos se encargaron de explicitar a través de su música y de sus palabras. John Lennon dijo una vez: "Si tuvieras que darle otro nombre al rock & roll, podrías llamarlo Chuck Berry". Numerosos premios y distinciones recibidos a lo largo de su carrera no hacen más que confirmar su lugar privilegiado entre los padres fundadores de eso que se sigue llamando rock.

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