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Ganges, el río sagrado de la India, herido de muerte por la contaminación

Comienza como un río cristalino en lo alto del helado Himalaya, pero la contaminación y el uso excesivo lo transforman en lodo tóxico en su viaje a través de ciudades en expansión y centros industriales

Un hombre limpia basura a lo largo de las orillas del río Ganges en Kolkata
Un hombre limpia basura a lo largo de las orillas del río Ganges en Kolkata. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Jueves 13 de julio de 2017 • 07:18
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Sacerdotes hindúes se sientan dentro de una cueva mientras realizan oraciones vespertinas en las orillas del río Ganges en Devprayag
Sacerdotes hindúes se sientan dentro de una cueva mientras realizan oraciones vespertinas en las orillas del río Ganges en Devprayag. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Una lámpara iluminada por un peregrino hindú se ve en la confluencia del río Ganges y la bahía de Bengala, en la isla Sagar, al sur de Kolkata
Una lámpara iluminada por un peregrino hindú se ve en la confluencia del río Ganges y la bahía de Bengala, en la isla Sagar, al sur de Kolkata. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
La confluencia de los ríos Alaknanda y Bhagirathi forman el río Ganges en Devprayag
La confluencia de los ríos Alaknanda y Bhagirathi forman el río Ganges en Devprayag. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Trabajadores reparan un barco a orillas del río Ganges en Hanra, al sur de Kolkata
Trabajadores reparan un barco a orillas del río Ganges en Hanra, al sur de Kolkata. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
La gente recibe un masaje tradicional bajo un puente en las orillas del río Ganges en Kolkata
La gente recibe un masaje tradicional bajo un puente en las orillas del río Ganges en Kolkata. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Un devoto hindú lleva a su hija después de una ceremonia religiosa a orillas del río Ganges en Varanasi
Un devoto hindú lleva a su hija después de una ceremonia religiosa a orillas del río Ganges en Varanasi. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Los parientes sumergen un cuerpo en el río Ganges antes de la cremación en Varanasi
Los parientes sumergen un cuerpo en el río Ganges antes de la cremación en Varanasi. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Basura a lo largo del río Ganges en Mirzapur
Basura a lo largo del río Ganges en Mirzapur. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Un hombre se lava a orillas del río Ganges en Varanasi
Un hombre se lava a orillas del río Ganges en Varanasi. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
La imagen de la diosa hindú Kali a orillas del río en Haridwar
La imagen de la diosa hindú Kali a orillas del río en Haridwar. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Hornos de ladrillo a lo largo del río Ganges en Raytala, al sur de Kolkata
Hornos de ladrillo a lo largo del río Ganges en Raytala, al sur de Kolkata. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Agua contaminada en el río Ganges en Kanpur
Agua contaminada en el río Ganges en Kanpur. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Una curtiembre en una zona industrial en Kanpur
Una curtiembre en una zona industrial en Kanpur. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Piezas de cuero teñidas secas cerca de las orillas del río Ganges en Kanpur
Piezas de cuero teñidas secas cerca de las orillas del río Ganges en Kanpur. Foto: Reuters / Danish Siddiqui
Lokesh Sharma, de 19 años, un sacerdote hindú, realiza oraciones vespertinas a orillas del río Ganges en Devprayag
Lokesh Sharma, de 19 años, un sacerdote hindú, realiza oraciones vespertinas a orillas del río Ganges en Devprayag. Foto: Reuters / Danish Siddiqui

El río sagrado Ganges de la India comienza como un río cristalino en lo alto del helado Himalaya, pero la contaminación y el uso excesivo lo transforman en lodo tóxico en su viaje a través de ciudades en expansión, centros industriales y millones de devotos que acuden a sus aguas.

Adorado por mil millones de hindúes y una fuente de agua visitada por 400 millones, el Ganges está muriendo, a pesar de décadas de esfuerzos del gobierno para salvarlo.

Lokesh Sharma, un sacerdote de 19 años de edad en Devprayag, una pequeña ciudad de montaña donde dos ríos convergen para formar el Ganges, es la cuarta generación de su familia para dirigir las oraciones de la orilla del río.

"Nunca pensé en irme a otro lugar, Devprayag es un paraíso para mí, me siento bendecido al nacer junto a la Madre Ganges", dijo Sharma.

Miles de personas se sumergen junto a las imágenes de sus ídolos y dioses todos los días, creyendo que un baño en el Ganges los absuelve de una vida de pecados. La gente bebe el agua y la usa para los cultivos.

Pero las aguas prístinas pronto se convierten en un recuerdo lejano y sus 2.525 km de largo serpentea hacia las llanuras densamente pobladas del norte de la India,

deslizándose bajo puentes en la ciudad industrial de Kanpur, el color del agua se vuelve gris oscuro.

Los desechos industriales y las aguas residuales se vierten de los desagües abiertos, y las nubes de espuma contaminada flotan en su superficie.

En un tramo, el río se pone rojo.

Cerca, los trabajadores de una curtiembre acarrean cueros de búfalos empapados de químicos en grandes tambores. El desagradable escurrimiento se vierte en el río.

El gobierno del primer ministro Narendra Modi se ha comprometido a construir más plantas de tratamiento, pero su plan de limpieza de 3 mil millones de dólares está muy retrasado.

Se trata menos de la cuarta parte de los estimados 4,800 millones de litros de aguas residuales que fluyen diariamente en el río desde las principales ciudades.

El estado lamentable del Ganges se siente con más intensidad en Varanasi, la antigua y más sagrada de las ciudades para los hindúes.

Los estudiantes religiosos practican yoga, los peregrinos buscan la purificación espiritual y las familias creman a sus muertos al borde del agua, esparciendo cenizas para que las almas vayan al cielo.

"Recuerdo que antes el agua estaba muy limpia y podíamos tomarla", dijo Anil Sahni, barquero de 58 años. "Ahora ni siquiera puedes bañarte en ella."

A medida que el río se ensancha, se curva hacia el sur, hacia la Bahía de Bengala, pasando miles de pueblos y ciudades superpobladas.

En la metrópolis de Calcuta, de 14 millones de habitantes, la gente se baña y se lava los dientes junto a montones de basura. En las afueras, hornos de ladrillo y fábricas bordean las orillas del río.

Aguas abajo, un ferry lleno sale para la isla de Sagar, o Ganga Sagar, un imán para los peregrinos hindúes que marca el punto donde el Ganges encuentra el mar.

"Me siento triste por lo que está sucediendo a nuestro alrededor, el Ganges se ensucia día a día, pero a nadie le importa, ni siquiera a sus hijos", dijo Ashok Kumar, un sacerdote de 66 años en Mirzapur.

El Ganges es nuestra madre y no habrá futuro si muere.

Fotos de Danish Siddiqui

Texto de Reuters

Edición fotográfica de Dante Cosenza

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