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Mañana presentan la Enciclopedia de la Vida

Contendrá información sobre todas las especies

Miércoles 27 de febrero de 2008
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NUEVA YORK.- Imagine el Libro de todas las especies : un volumen único que contenga la descripción de todas las especies conocidas por la ciencia. Si usted tuviera ese libro, necesitaría toda una biblioteca para albergarlo. Sólo para incluir los 1,8 millones de especies conocidas, el libro mediría más de cien metros de largo. Y necesitaría estar listo para expandir la biblioteca, ya que los científicos estiman que existen diez veces más especies esperando ser descubiertas.

Parece increíble, pero aun así los científicos están escribiendo el libro de todas las especies . O para ser más preciso, están construyendo un sitio web llamado la Enciclopedia de la Vida( www.eol.org ). Mañana, sus autores, un equipo internacional de científicos, presentarán sus primeras 30.000 páginas, y dentro de una década, predicen, tendrán los restantes 1,77 millones.

Si bien al comienzo algunas de estas páginas quizá sean poco profundas, los autores esperan que la comunidad científica mundial sume todo su conocimiento a esta enciclopedia. A diferencia de una página de papel, cada página de la Enciclopedia de la Vida puede contener tanta información como los científicos puedan ingresar.

"Tendrá todo lo conocido, y todo lo nuevo también podrá ser agregado", dijo Edward O. Wilson, el biólogo de Harvard que dirigió la creación de este libro único y que ahora es su director honorario.

Otros expertos no involucrados en el desarrollo del proyecto lo consideran muy prometedor. "Realmente creo que es una idea genial", dijo Jody Hei, bióloga de la Universidad Rutgers, de los Estados Unidos.

Aun así, algunos se preguntan si lograrán llegar a la meta. Esta enciclopedia no es el primer intento de catalogar todas las especies del planeta y esfuerzos previos han fracasado. "He presenciado 20 años de buenas ideas que no llegaron a ninguna parte", dijo Daniel Brooks, un biólogo de la Universidad de Toronto.

El doctor Wilson ha estado involucrado en algunos de esos intentos que fracasaron. Pero en los últimos años se han producido avances en las bases de datos que hacen que esta vez la meta sea más realista. Hoy, por ejemplo, los biólogos pueden consultar bases de datos que contienen las secuencias de ADN de cientos de miles de especies. También existen bases de datos más detalladas sobre grupos de especies, como los animales, los hongos o los parásitos.

En 2003, el doctor Wilson escribió un artículo en el que pedía que toda la información estuviera disponible en un solo sitio. El y sus colegas persuadieron a la Fundación John D. and Catherine T. MacArthur para que donara dinero a un consorcio de universidades, museos e instituciones científicas. La enciclopedia tendrá un presupuesto de aproximadamente 50 millones de dólares para los primeros cinco años.

Procesando información

Cuando el doctor Wilson y sus colegas anunciaron el comienzo de la Enciclopedia de la Vida , en mayo del año último, su sitio web no tenía mucho más que unas pocas páginas simuladas. Detrás de escena, diseñadores del Laboratorio de Biología Marina de Woods Hole estaban ocupados construyendo un sistema que permitiera obtener información científica online en forma rápida.

"Si tuviéramos que sentarnos delante de la pantalla vacía y comenzar a escribir, palabra por palabra, esta enciclopedia sería virtualmente imposible ", dijo James Edwards, director ejecutivo del proyecto.

Para sortear ese obstáculo, los diseñadores crearon un software que puede obtener información automáticamente -mapas, secuencias de ADN, sonidos de aves, fotografías, árboles genealógicos- de muchas fuentes y organizarla en un solo lugar y en un formato estándar.

Diez de las más grandes bibliotecas de historia natural del mundo están escaneando millones de páginas de literatura científica, en las que las computadoras están organizando la información automáticamente en bases de datos para sumarla a las páginas de la enciclopedia.

"El desarrollo actual me ha sorprendido -dijo Wilson-; pensé que estaríamos hablando y tratando de comenzar durante mucho tiempo."

Por Carl Zimmer De The New York Times

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