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Nobel de Medicina: premian a los descubridores del tráfico celular

Los estadounidenses Randy Schekman y James Rothman,y el alemán Thomas Südhof develaron el sistema por el cual las moléculas se trasladan al lugar correcto del cuerpo
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8 de octubre de 2013  

ESTOCOLMO.- Los estadounidenses Randy Schekman y James Rothman y el alemán Thomas Südhof, recibieron ayer el Premio Nobel de Fisiología o Medicina por sus descubrimientos sobre el sistema de transporte en el interior de las células, es decir, para que "las moléculas sean transportadas al lugar correcto de la célula en el momento adecuado", como lo describió ayer el comité de selección del prestigioso galardón. Según informó la Fundación Nobel los tres se repartirán el premio de 1,2 millones de dólares.

Las células fabrican, transportan en su interior y exportan moléculas fundamentales para el organismo, como son las hormonas, los neurotransmisores o las enzimas, entre otras. Los descubrimientos de estos tres científicos, realizados de manera independiente, tuvieron impacto en el estudio de distintas enfermedades, como los trastornos neurológicos e inmunológicos, la diabetes, el autismo, la esquizofrenia y el Alzheimer, estos tres últimos las áreas de investigación de Südhof.

"La gente normal puede beneficiarse de esta investigación fundamental sobre la manera en que funcionan las células, que tiene implicaciones inesperadas y espectaculares en su propia vida", explicó a la agencia AFP el doctor Schekman, que tiene 64 años y es profesor de biología molecular y celular de la Universidad de California en Berkeley.

Es que cada célula es una fábrica que produce y exporta moléculas. "Por ejemplo, el organismo fabrica insulina y la libera en la sangre. Entre los nervios se transmiten señales químicas llamadas neurotransmisores. Esas moléculas son transportadas en la célula en pequeños paquetes llamados vesículas", explicó el jurado que otorgó el premio, a través de un comunicado.

Thomas Südhof, de la Universidad de Stanford
Thomas Südhof, de la Universidad de Stanford Fuente: AFP

Estos científicos "descubrieron los principios moleculares que rigen la forma en que esa carga se entrega en el lugar correcto de la célula en el momento adecuado", agregó.

Schekman dio el puntapié inicial. Comenzó a estudiar la genética celular a partir de la levadura hace ya cuatro décadas. En esos experimentos, descubrió que las células de la levadura con un "sistema de transporte" defectuoso creaban en las células algo así como una red desorganizada de transporte público. Eso lo llevó a concluir que la causa del desperfecto era genética, así que siguió trabajando para identificar qué genes habían mutado.

Dificultades y misterios

En una conferencia de prensa organizada ayer por la universidad donde trabaja, recordó ante la prensa mundial sus orígenes de clase media y las dificultades que tuvo cuando recién comenzaba a investigar y obtener los primeros resultados. Le rechazaron becas y subsidios. Según cita la agencia AFP, Schekman contó que hasta le dijeron: "Ahora puede publicar esa basura suya" en la revista Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS, por sus siglas en inglés), de la que años después sería el editor en jefe.

Ayer, no dudó en atribuir su éxito a sus maestros y a las clases que actualmente dicta. "Me ayuda a poder explicarme ante audiencias que no conocen mi trabajo", sostuvo.

Rothman, que dirige el Departamento de Biología Celular de la Universidad de Yale, empezó a estudiar el transporte de las vesículas en las células de mamíferos en los 80, una década después que Schekman. En palabras del jurado, "descifró el mecanismo de las proteínas que permite a las vesículas fusionarse con sus blancos para permitirles transferir su cargamento".

Ayer se enteró de que le habían concedido el Nobel por una llamada telefónica a las 4.30 de la madrugada. "Me despertó y me hizo sentir bastante bien", dijo el científico, que tiene 63 años, durante una conferencia de prensa entre las dos clases que debía dar ayer a la tarde. Como Schekman, Rothman se concentró en los mamíferos y describió el mapa de elementos clave del sistema de transporte de la célula. "Todo el mundo me dijo que era una locura tratar de reproducir las cosas misteriosas y complejas que se producen en una célula", señaló en una entrevista publicada en el sitio de Internet de la Fundación Nobel.

Randy Schekman, de la Universidad de California
Randy Schekman, de la Universidad de California Fuente: Reuters

Además, elogió a sus colegas y aseguró que sus investigaciones fueron "complementarias y, a veces, competitivas".

Südhof, de 58 años, vive en Estados Unidos desde 1983 y es docente en la Universidad de Stanford desde hace cinco años. Su aporte fue haber descubierto las señales y la precisión temporal con las que "dan instrucciones a las vesículas para que liberen su carga con precisión", indicó el jurado.

Como estaba de viaje de trabajo en el sur de España, ayer el Comité Nobel tuvo algunos problemas para poder ubicarlo. ¿Me está hablando en serio?", respondió a la voz en el teléfono que le dio la inesperada buena noticia.

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Falta conocer los premios en cinco categorías

  • Hoy / Física

    En esta categoría aparecen como favoritos el científico belga François Englert y el británico Peter Higgs por sus estudios sobre el bosón de Higgs, más conocido como la partícula de Dios, clave para entender la estructura fundamental de la materia
  • Mañana / Química

    No han trascendido nombres sobre posibles ganadores. En 2012, el premio fue para Brian Kobilka y Robert Lefkowitz
  • Pasado mañana / Literatura

    Aunque el nombre del elegido por la Fundación Nobel es una sorpresa, hay muchas expectativas por la posibilidad de que el autor japonés Haruki Murakami resulte elegido
  • Viernes / De la Paz

    Víctima de un atentado de talibanes en 2012 por haber militado en favor de la educación de las mujeres, aparece como candidata favorita la joven paquistaní Malala
  • Lunes / Economía

    Al igual que en la disciplina Química, no aparecen extraoficialmente preferidos para obtener ese galardón
  • 10 de diciembre / Entrega de distinciones

    En la fecha en que se cumple el aniversario de la muerte de Alfred Nobel, el instaurador del premio, en Oslo será entregado el Nobel de la Paz. En tanto que los restantes galardones se darán en Estocolmo
  • Agencias AFP, AP y EFE

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