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La muerte de un peatón, una luz de alerta para los vehículos autónomos

Un auto sin conductor de Uber atropelló y mató a una mujer en Arizona; el accidente reabre el debate sobre la masificación de su uso
Un auto sin conductor de Uber atropelló y mató a una mujer en Arizona; el accidente reabre el debate sobre la masificación de su uso Fuente: AP
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20 de marzo de 2018  

TEMPE, Arizona.- Los vehículos autónomos, una tecnología que se está probando en todo el mundo, se cobraron ayer por primera vez la muerte de un peatón, en un accidente que podría descarrilar los esfuerzos para acelerar su introducción a gran escala.

Una mujer murió atropellada por un auto autónomo de Uber en Arizona, informó ayer la policía, tras lo cual la compañía informó la suspensión de su programa de vehículos autoguiados en Estados Unidos y Canadá. El vehículo estaba en modo autónomo con un operador al volante en el momento del accidente, que ocurrió anteanoche.

"El vehículo iba al norte [...] cuando una mujer que caminaba fuera del paso peatonal cruzó la calle de oeste a este y fue atropellada por el vehículo de Uber", indicó la policía en un comunicado. La mujer, identificada como Elaine Herzberg, de 49 años, murió luego en el hospital a causa de las lesiones,.

El vehículo involucrado en el accidente fue un Volvo, indicó una persona familiarizada con el asunto. Imágenes de la televisión local en la escena mostraban una bicicleta dañada y un Volvo XC90 con una abolladura en el frente.

El director general de Uber, Dara Khosrowshahi, expresó sus condolencias en Twitter, y aseguró que la empresa coopera con las autoridades en la investigación.

Uber es una de las decenas de empresas que están desarrollando un sistema de conducción autónoma propia, que prueban en las calles de Estados Unidos. El gobierno federal permite que cada empresa apruebe sus propias normas sobre las pruebas de vehículos autónomos, y muchas veces la normativa es elaborada a nivel estatal.

Uno de los principales argumentos de los desarrolladores de automóviles autónomos para que se apruebe su uso es que el 90% de los accidentes se deben a errores humanos y que se evitarán con la tecnología de los vehículos sin conductor. Pero el sector también era consciente de que en algún momento se produciría un accidente mortal con vehículos autónomos.

El de anteayer fue el primer accidente mortal que involucró a un peatón, pero hubo otras víctimas de la tecnología en el pasado. A mediados de 2016, un Tesla Model S manejado en piloto automático no logró detectar a un camión con remolque que cruzaba contra un cielo brillante, lo que provocó la muerte del conductor. Más tarde se supo que este mantuvo las manos fuera del volante durante períodos prolongados, a pesar de las advertencias de no hacerlo.

Investigadores de la junta de seguridad en el transporte de Estados Unidos determinaron que la causa probable de aquel accidente fue la combinación de "la falla del conductor del camión al no ceder el paso y la falta de atención" del ocupante del auto "debido a la confianza excesiva en la automatización del vehículo".

Fue un escenario de pesadilla para una industria que promueve la conducción autónoma como una forma de mejorar la seguridad vial. Al igual que sucedió con el accidente del Tesla, el de Uber probablemente avivará las preocupaciones de que la industria se está moviendo demasiado rápido para desplegar este tipo de vehículos.

Waymo, propiedad de Google, ha estado probando por años autos que se conducen de forma autónoma, compitiendo con Uber, y a principios de este mes comenzó a usar camiones autónomos para transportar carga. Uber hizo un anuncio similar, al informar que usa camiones autónomos como parte de un servicio de transporte a demanda en Arizona.

En septiembre, la secretaria de Transporte, Elaine Chao, dio a conocer nuevas pautas que permiten más pruebas a los autos sin conductor y abordan la regulación entre el gobierno federal y los estados.

Se ha asegurado que la tecnología de vehículos autónomos tiene potencial para ahorrar combustible, aliviar la congestión y hacer que el transporte sea más seguro.

Pero la organización de defensa del consumidor Consumer Watchdog advirtió que las rutas se están convirtiendo en "laboratorios privados para automóviles robot sin importar nuestra seguridad".

Una tecnología que avanza

Primeros pasos

En 2009, Google comienza a desarrollar en secreto su proyecto de vehículo autónomo, ahora llamado Waymo. Recién en 2014 la empresa da a conocer un prototipo de un auto 100% autónomo

Compañías

Las principales compañías automotrices comienzan a trabajar en sus propias tecnologías para desarrollar un auto autónomo; Nissan anuncia que lanzará varios autos sin conductor para 2020

Víctima

En 2016, la inteligencia artificial se cobra la primera víctima. El piloto de un Tesla Model S pierde la vida cuando su auto se metió debajo de un camión

Agencias AP, AFP, DPA y Reuters

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