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Marte puede tener oxígeno para sustentar microbios y esponjas

Así lo plantea un estudio de investigadores de la NASA publicado en Nature Geoscience
Así lo plantea un estudio de investigadores de la NASA publicado en Nature Geoscience Crédito: Gentileza
Nuño Domínguez
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23 de octubre de 2018  

MADRID.- Los primeros héroes de la Tierra fueron microbios. Hace 2700 millones de años, la atmósfera comenzó a acumular oxígeno producido por cianobacterias que vivían en los océanos y eran capaces de hacer fotosíntesis. El oxígeno fue clave para la aparición de vida compleja, incluidos los primeros animales, y hoy sustenta el tipo de metabolismo más habitual del planeta.

Un nuevo estudio apunta a que en zonas de Marte puede haber suficiente oxígeno como para mantener a algunos seres vivos terrestres. Vlada Stamenkovic, investigador de la NASA, y colegas del Instituto Tecnológico de California desarrollaron un modelo que calcula la cantidad de oxígeno que podría encontrarse en disolución en las aguas saladas que pueden existir en zonas del planeta.

Estas sales permiten que el agua permanezca líquida a temperaturas por debajo de 0 °C. Según el estudio, publicado en Nature Geoscience, sobre un 6,5% del planeta puede albergar cantidades de oxígeno en la superficie o a unos centímetros por debajo de ella similares a las que en la Tierra bastan para sustentar microbios y esponjas.

Estudios recientes apuntan a que los primeros ancestros de los animales actuales eran esponjas y que estos seres pueden proliferar en concentraciones de oxígeno muy bajas. Las zonas con posible oxígeno están por encima de los 50 grados de latitud en torno a los polos. Entre las misiones marcianas que analiza el estudio solo una ha explorado estas zonas: la misión Phoenix, en 2008.

Este año se descubrió en Marte un gran lago de agua salada oculto bajo el hielo del polo sur. El estudio especula con que la concentración de oxígeno en su interior podría ser "alta" si hubiera un contacto temporal con la superficie o si hubiera radiación suficiente para que se separen el oxígeno y el hidrógeno.

Los especialistas consideran que estos resultados teóricos pueden explicar el estado de oxidación de algunas rocas marcianas e implican "que hay oportunidades para la vida basada en el oxígeno en el Marte actual u otros cuerpos planetarios gracias a fuentes de oxígeno alternativas a la fotosíntesis".

Víctor Parro, investigador del Centro de Astrobiología (CAB-CSIC), destaca que la presencia de oxígeno en Marte se ha "despreciado" por las bajas concentraciones. Aunque es un estudio teórico que habría que confirmar con mediciones reales, sostiene que "estos modelos resaltan el papel que puede jugar el oxígeno disuelto tanto para la respiración de microorganismos como en la oxidación de metales".

"Los microorganismos no necesitan oxígeno para respirar -explica-, pero el oxígeno molecular permite obtener mayor energía en los procesos de respiración y su presencia en Marte en concentraciones adecuadas aumenta las posibilidades de nuevos metabolismos y más eficientes.

"Los autores eligen el grupo de organismos terrestres que son capaces de vivir a concentraciones de oxígeno disuelto en agua más bajas, que son básicamente ciertos tipos de bacterias y las esponjas, y concluyen que las concentraciones de oxígeno que calculan que pueden existir en las salmueras marcianas serían suficientes para que estos organismos pudieran medrar en Marte hoy", explica Alberto González Fairén, investigador del CAB y la Universidad de Cornell.

"Es una comparación gráfica para resaltar lo elevado de los niveles de oxígeno disuelto en estas salmueras, y los autores no insinúan que puedan existir esponjas en bolsas de líquido escondidas en los hielos de Marte. Los posibles habitantes de las salmueras no solo dependerían del oxígeno disponible para respirar: las bajísimas temperaturas, la altísima concentración de sales y la radiación no permiten la existencia de vida similar a la terrestre cerca de la superficie de Marte hoy", añade.

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