NewSpace: Bezos, Musk y Branson, los multimillonarios que están compitiendo en la nueva carrera espacial

El traje espacial diseñado para la misión Crew Dragon fue presentado en la sede de SpaceX en Hawthorne, California.
El traje espacial diseñado para la misión Crew Dragon fue presentado en la sede de SpaceX en Hawthorne, California.
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25 de octubre de 2018  • 09:51

Se los conoce como "NewSpace", el número creciente de empresarios que se están uniendo a la nueva carrera espacial que busca comercializar viajes fuera de nuestro planeta. Entre estos están los multimillonarios Elon Musk, Jeff Bezos y Richard Branson, quienes hicieron sus fortunas en otros sectores.

Y ahora los tres están planteando un desafío grande a los gigantes establecidos de la industria espacial. Los empresarios, impulsados por una intensa rivalidad, tienen ambiciones que incluyen el desarrollo del turismo espacial y de asentamientos humanos permanentes en la Luna e incluso en Marte.

Pero los millonarios espaciales emergentes también están llenando el enorme vacío que dejaron los gobiernos al recortar el financiamiento de las misiones espaciales. Como resultado, nombres como SpaceX y Blue Origin, se están convirtiendo en parte de la cada vez más lucrativa carrera espacial militar, en la que Estados Unidos desea contrarrestar las ambiciones de China y Rusia.

Según algunos cálculos, se espera que la industria espacial valga US$1 billón para 2040. Pero ¿qué esperan lograr estas compañías y dónde intentan ganar dinero al transformar radicalmente nuestro futuro? ¿Y quiénes son los hombres detrás de ellas?

Jeff Bezos: Blue Origin

Bezos es el fundador de Amazon.
Bezos es el fundador de Amazon.

El fundador de Amazon, Jeff Bezos, el hombre más rico del mundo, fue uno de los primeros multimillonarios que saltó a la carrera espacial comercial fundando Blue Origin en 2000. Comparado con los rivales de la industria ésta tiene una reputación de ser más cautelosa sobre sus actividades.

La compañía ha tenido reveses después de varios lanzamientos fracasados y problemas con su motor BE-4, y desde 2016 Bezos ha vendido US$1.000 millones de sus acciones de Amazon cada año para poder mantener la empresa en activo.

Igual que su rival SpaceX, su objetivo es reducir el costo de los viajes espaciales produciendo cohetes reutilizables. En el pasado, los cohetes se descartaban después de un solo lanzamiento.

Hace tres años, se convirtió en la primera compañía que aterrizó un cohete exitosamente. El mismo cohete, New Shepherd, ya ha logrado aterrizar en cinco ocasiones distintas, pero su rival Elon Musk atacó a Bezos en redes sociales señalando que estos vuelos sólo habían sido suborbitales.

Ahora Blue Origin está tomando impulso al asegurar lucrativos contratos del gobierno, y recientemente obtuvo certificados nacionales de seguridad del gobierno de Estados Unidos.

New Glenn es un cohete orbital desarrollado por Blue Origin.
New Glenn es un cohete orbital desarrollado por Blue Origin.

A principios de año, junto con Northrop Grumman y United Launch Alliance, la empresa fue elegida por la Fuerza Aérea de Estados Unidos para desarrollar nuevos cohetes que puedan ser usados en lanzamientos militares. Cada compañía obtendrá US$109 millones de los acuerdos.

Bezos está preparando el envío de "turistas espaciales" en un vuelo suborbital. Blue Origin afirma que empezará a vender boletos el próximo año y se ha sugerido que éstos podrían costar unos US$300.000 por persona.

En el futuro, Bezos tiene ambiciones de formar una sociedad con la NASA para probar la posibilidad de asentamientos humanos permanentes en la Luna.

Elon Musk: Space X

Elon Musk, dueño de Tesla, hizo su fortuna con PayPal.
Elon Musk, dueño de Tesla, hizo su fortuna con PayPal.

El empresario nacido en Sudáfrica Elon Musk comenzó SpaceX en 2002 con US$100 millones procedentes de su previa fortuna en PayPal, de la cual fue uno de los fundadores.

La compañía ya ha lanzado casi 70 cohetes y ha obtenido contratos con la NASA, la Fuerza Aérea de EE.UU. y la agencia espacial argentina para colocar satélites en órbita y ayudar a reabastecer a la Estación Espacial Internacional.

También se ha aventurado más profundamente en el espacio que Blue Origin y Virgin Galactic alcanzando 35.000 km sobre la línea del ecuador.

Pero Musk también ha sufrido reveses a lo largo del camino. Varios lanzamientos han resultado en la explosión de cohetes y en cargas perdidas, incluida una con un satélite espía de las Fuerzas Armadas de Estados Unidos.

Musk, sin embargo, es conocido por sus trucos publicitarios para descartar los fracasos y enfatizar los éxitos. El año pasado, compartió una grabación de "metidas de pata" durante lanzamientos y aterrizajes de cohetes, en donde presentaba "filmaciones de explosiones épicas". SpaceX también lanzó un auto Tesla al espacio como parte de su proyecto del cohete Falcon Heavy.

Musk lanzó al espacio su primer Tesla.
Musk lanzó al espacio su primer Tesla.

Igual que Blue Origin, Musk planea un día enviar a la gente al espacio en vuelos comerciales. A principios de este año, anunció el primer "turista en la Luna" de SpaceX sería el millonario japonés Yusaku Maezawa.

Pero un objetivo final de SpaceX es enviar vuelos tripulados a Marte y eventualmente colonizar el planeta rojo. "Yo quiero morir en Marte", dijo Musk, "Pero no en un impacto", aclaró.

Richard Branson: Virgin Galactic

El magnate británico Richard Branson, uno de los miembros más nuevos del grupo NewSpace, es el fundador de Virgin Galactic.

Mientras las ambiciones de sus rivales involucran los viajes en el espacio profundo, Branson está enfocado en desarrollar "aviones espaciales" reutilizables para llevar a turistas y otras cargas en trayectos breves en el espacio suborbital.

Richard Branson
Richard Branson

Virgin Galactic ya comenzó a vender boletos por US$250.000 y celebridades como la estrella del pop Justin Bieber ya se apuntaron. También está atrayendo inversión importante de, entre otros, el fondo de la riqueza soberana de Emiratos Árabes Unidos.

La compañía acaparó titulares en 2014 después de que una nave explotó durante un vuelo de prueba en California, matando a un piloto e hiriendo a otro.

Esto resultó un revés significativo para su objetivo inicial de convertirse en la primera compañía que envía a turistas al espacio. Pero desde entonces la empresa ya ha completado varios vuelos de prueba y a principios de este mes, Branson aseguró que estará en el espacio "dentro de semanas, no meses".

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