El zika se siente en el turismo de América Latina

Drew Fitzgerald
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28 de marzo de 2016  

Establecimientos como el Condado Vanderbilt Hotel en San Juan, Puerto Rico, han ofrecido descuentos para mantener a sus clientes.
Establecimientos como el Condado Vanderbilt Hotel en San Juan, Puerto Rico, han ofrecido descuentos para mantener a sus clientes. Crédito: ANGEL VALENTIN / THE WALL STREET JOURNAL

Los temores en torno al virus del zika han motivado a los viajeros a reconsiderar sus vacaciones y ha llevado a algunos hoteles del Caribe a ampliar sus descuentos para darle un impulso a lo que les queda de temporada alta.

A causa de los informes de prensa, algunos grupos de viajeros han cancelado sus reservaciones en el Condado Vanderbilt Hotel en Puerto Rico, dice su gerente general, Nicholas Gold. De todos modos, señala, la cantidad de huéspedes se mantuvo estable después de que el hotel de lujo ofreció promociones como desayunos gratis y descuentos por estadías de cuatro noches para atraer nuevos clientes.

"Hemos tenido algunas cancelaciones de grupos", dice Gold, agregando que el segmento de lujo ha sido el más afectado. "La percepción de la gente que vive aquí frente a la gente que vive en Estados Unidos es completamente diferente".

Mientras tanto, las aerolíneas estadounidenses dicen que no han visto grandes cambios en la demanda debido al zika, lo que sugiere que el golpe al turismo regional no ha sido catastrófico.

El virus, que se transmite por mosquitos, se ha propagado rápidamente a través del continente americano desde que fue detectado en Brasil en mayo pasado. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU. (CDC) recomiendan a las mujeres embarazadas que no viajen a 39 países y territorios en América y las islas del Pacífico, donde actualmente circula el zika. Las autoridades de salud y los investigadores dicen que el zika está ligado a serios defectos de nacimiento en los bebés de embarazadas infectadas, así como a una condición neurológica que ha afectado a algunos adultos.

Datos recientes de sitios web de viajes sugieren que la industria hotelera de Brasil no está sufriendo tanto como otros destinos en América Latina que recientemente han reportado casos de zika.

Los casos son difíciles de cuantificar debido a que la mayoría de las infecciones no conduce a una enfermedad. Brasil, consi-derado un foco de la enfermedad, ha confirmado más de 900 casos de microcefalia, un defecto por el cual los bebés nacen con un cráneo y un cerebro más pequeños de lo normal.

Las ventas de pasajes aéreos para viajar desde EE.UU. a Brasil aumentaron en enero y febrero en comparación con el mismo lapso del año pasado, según Expedia Inc. La compañía de viajes en línea indicó que el interés en los Juegos Olímpicos, sumado a una caída de cerca de 20% en los precios de los boletos, ayudó a incrementar las reservaciones. Los viajes a Méxi-co y Colombia también subieron, mientras que las visitas a Panamá y Puerto Rico se mantuvieron relativamente estables.

"Pasamos de ser un mercado favorable para los vendedores a uno para compradores en las últimas ocho semanas", dice Steve Dumaine, presidente ejecutivo del sitio web de descuentos CheapCaribbean.com, una filial del operador de resorts Apple Leisure Group. Dumaine agrega que la volatilidad del mercado de valores y las débiles condiciones económicas de Europa y Canadá tuvieron que ver en el retroceso.

El sitio web de ofertas de viaje Travelzoo Inc. señaló que las noticias del brote habían motivado a 30% de los 1.636 miembros que encuestó el mes pasado a repensar sus planes de visitar destinos afectados por el zika.

Algunos hoteles del Caribe han aumentado sus promociones antes de abril, cuando la temporada alta comienza a calmarse. Puerto Rico Tourism Co., una promotora de viajes administrada por el estado libre asociado, lanzó una oferta con fuertes descuentos para algunos hoteles en la isla durante marzo.

Un portavoz de Marriott International Inc. dijo que el brote causó un impacto "moderado" en los hoteles en el Caribe y Latinoamérica, aunque la región representa apenas cerca de 4% de los ingresos totales de la cadena. Marriott planea dos promociones para alentar el viaje a la región.

Muchos gerentes dicen que las cancelaciones relacionadas con el zika son una pequeña preocupación en comparación con los amplios problemas económicos que han socavado las reservas durante los últimos meses. En el Casa Verde Hotel en Puerto Rico, solamente un huésped preguntó por el virus del zika, según el gerente general, Pedro Acosta. De todos modos, el hotel aumentó sus descuentos este mes para evitar quedarse con habitaciones vacías.

"Estamos poniendo gente en las camas, pero con un descuento de 40%, los márgenes son muy bajos", afirma Acosta.

Puerto Rico tenía 261 casos de zika al 25 de marzo, según los CDC.

Funcionarios del sector turístico del Caribe dicen que las cancelaciones ligadas al zika no han afectado la salud general del sector, pese a la atención que ha atraído el brote. "Esta es una situación muy manejable", afirma Clarisa Jiménez, presidenta ejecutiva de la Asociación de Hoteles y Turismo de Puerto Rico.

United Continental Holdings Inc. se abstuvo de revelar el número de cancelaciones relacionadas con el zika, pero dijo a través de un portavoz que la aerolínea ha visto que sus usuarios han usado las opciones de reprogramación y reembolso que se ofrecen para los viajes a las áreas afectadas.

Los pasajeros con pasajes comprados antes del 29 de febrero pueden cambiar su destino o fecha de viaje sin cargo o pueden recibir un reembolso. American Airlines Group Inc. indicó que las embarazadas y sus acompañantes que viajen a las zonas con zika pueden solicitar una devolución de su dinero si presentan una nota de su médico que confirme el embarazo.

—Susan Carey contribuyó a este artículo.

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