EE.UU. se prepara para la llegada masiva de desechos del tsunami

Toneladas de escombros flotan desde Japón; todavía no existe un plan para limpiarlos
Audrey McAvoy
Becky Bohrer
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9 de junio de 2012  

JUNEAU, Alaska.- Más de un año después del maremoto que devastó Japón, mató a miles de personas y arrastró millones de toneladas de desechos al océano Pacífico, el gobierno de Estados Unidos y varios estados de la costa oeste todavía no tienen un plan coherente para limpiar los escombros que flotan hacia las costas norteamericanas y que llegarían, en masa, en octubre próximo.

En las playas de Alaska hay todo tipo de desechos del tsunami
En las playas de Alaska hay todo tipo de desechos del tsunami Fuente: AP

Tampoco hay una idea clara sobre lo que se puede esperar. El gobierno japonés calcula que un millón y medio de toneladas de escombros están flotando desde el escenario de la catástrofe. Algunos expertos estadounidenses creen que la mayor parte nunca va a llegar a la costa, pero otros temen un enorme desastre ambiental.

"Pienso que esto es mucho peor que cualquier derrame petrolero que hayamos enfrentado jamás en la costa oeste o cualquier otro desastre ambiental en esta costa", dijo Chris Pallister, presidente de un grupo dedicado a limpiar escombros marinos de las costas de Alaska.

David Kennedy, administrador adjunto del Servicio Nacional del Océano y la Atmósfera (NOAA, por sus siglas en inglés), dijo el mes pasado a un panel del Senado que, en la mayoría de los casos, la decisión sobre la remoción de escombros recaerá en cada estado.

El senador demócrata Mark Begich, de Alaska, y otros dirigentes políticos de la costa oeste advirtieron que los escombros del desastre nipón representan una emergencia nacional.

Un ejemplo notable de lo que se puede esperar ocurrió en Oregon el miércoles pasado: un muelle de concreto y metal de 20 metros de largo, 2,13 de alto y 5,8 de ancho llegó a las costas a 1,5 kilómetros al norte de Newport.

Un funcionario del consulado japonés en Portland confirmó que el muelle se había separado de la ciudad de Misawa durante, el tsunami del 11 marzo de 2011.

Un muelle de concreto alcanzó el miércoles la costa de Oregon
Un muelle de concreto alcanzó el miércoles la costa de Oregon Fuente: AP

"Creo que el muelle es un anticipo del material pesado que vendrá después, y en medio de los escombros pesados habrá muchos tambores llenos de sustancias químicas que no seremos capaces de identificar", advirtió Pallister.

Su grupo, Gulf of Alaska Keeper, trabaja en la misma región devastada por el derrame petrolero del Exxon Valdez, que esparció 11 millones de galones de petróleo en la ensenada Prince William, en 1989.

Los escombros del tsunami son difíciles de rastrear, porque los vientos y las corrientes oceánicas son variables, y los desechos pueden quebrarse y esparcirse.

El NOAA calcula que los escombros se esparcirán en un área muy amplia, pero el organismo no puede anticipar cuándo ni cuánto material llegará a las costas de Alaska, Washington, Oregon, California y Hawai.

Rastrear los desechos

Un grupo independiente de científicos y activistas ambientales tiene planeado salir hoy a navegar desde Japón hasta un área al norte de las islas de Hawai para rastrear los desechos, documentar qué es lo que está flotando y poder determinar qué es lo que podría alcanzar la costa oeste.

El oceanógrafo Curtis Ebbesmeyer, que lleva 20 años dedicados a rastrear desechos en el océano, predijo que la mayor parte de desechos del tsunami alcanzarán la costa de Estados Unidos, desde el norte de California hasta el sur de Alaska, ya en octubre, con el inicio de la temporada de lluvias de otoño.

Los planes de limpieza deberían terminar no más allá de septiembre, alertó Ebbesmeyer. Pero todavía hay asuntos delicados que resolver con los desechos, como qué hacer con los recuerdos personales y algunos restos humanos.

Y todavía queda por determinar quién va a limpiar y quién va a pagar por eso.

Merrick Burden, director ejecutivo de la Alianza por la Conservación de la Marina en Alaska y Washington, piensa que los estados, los gobiernos locales, los voluntarios e incluso las industrias pesqueras y las relacionadas con el turismo deberían unirse para llevar a cabo la limpieza y no simplemente esperar por fondos federales.

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