En la California arrasada, empieza la búsqueda de lo que nadie quiere hallar

Los forenses revisan entre los escombros de las casas de Paradise
Los forenses revisan entre los escombros de las casas de Paradise Crédito: Jim Wilson/NYT
Los antropólogos forenses se esfuerzan en recuperar e identificar los restos de quienes no se salvaron del incendio
Thomas Fuller
J. Turkewitz
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15 de noviembre de 2018  

PARADISE, California.- Los incendios en California se han vuelto tan frecuentes y mortales que la identificación de restos humanos carbonizados ya es una especialidad científica. Una vez más, trajeron perros detectores de cadáveres, y los odontólogos y antropólogos forenses ya están usando la experiencia adquirida en incendios anteriores para identificar a las víctimas.

Vista de una casa totalmente destruida
Vista de una casa totalmente destruida Fuente: AFP

El martes, un equipo de búsqueda recorrió los cimientos de una vivienda consumida por el fuego en esta chamuscada ciudad de Paradise, California. Circularon cuidadosamente alrededor de la bañera carbonizada, el piso derretido de la cocina y de los restos del patio, removiéndolos con largas varas metálicas.

Los equipos de rescate llevan un cuerpo lejos de una propiedad quemada en el área de Holly Hills en Paradise
Los equipos de rescate llevan un cuerpo lejos de una propiedad quemada en el área de Holly Hills en Paradise Fuente: AFP

Enfundados en uniformes a prueba de sustancias peligrosas y con cascos de seguridad rojos, el grupo de especialistas buscaba dos cosas que nadie quiere encontrar: cuerpos y huesos.

Los rescatistas tamizan los escombros para encontrar restos de huesos humanos
Los rescatistas tamizan los escombros para encontrar restos de huesos humanos Fuente: AFP

"Fijate en el baño", dice Tess Koleczek. "Yo me habría metido ahí, dejando correr el agua todo el tiempo posible". Remueve los escombros sobre el piso y agrega: "El problema es que hay un punto en que una piedra y un hueso quemado son difíciles de distinguir".

Los bomberos respaldados por aviones cisterna y helicópteros combatieron los furiosos incendios de California durante varios días, las autoridades del condado más afectado publicaron un lista de más de 100 personas desaparecidas
Los bomberos respaldados por aviones cisterna y helicópteros combatieron los furiosos incendios de California durante varios días, las autoridades del condado más afectado publicaron un lista de más de 100 personas desaparecidas Fuente: AFP

Por lo menos 48 personas murieron en el Camp Fire, el incendio forestal con más víctimas en la historia de California. Y todavía hay muchos desaparecidos. "Ninguno de nosotros querría ser experto en la materia, pero esta es la lamentable realidad actual en el norte de California", dice el sargento Ray Kelly, vocero de la policía del condado de Alameda, que envió un equipo a Paradise.

La vida tras el desastre para los evacuados por incendio en EEUU - Fuente: AFP

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Y las autoridades ya advirtieron que el proceso será largo y lento.

"No es la primera vez que nos toca hacer esto", dice Jason Finney, de 42 años, capitán del Departamento de Bomberos del condado de Butte, al llegar a una calle arrasada por el fuego. Pero Finney dice que esta vez la diferencia es la escala: "Nunca fue en un área tan grande, con tantos habitantes, tantas edificaciones y vehículos".

En la California arrasada, empieza la búsqueda de lo que nadie quiere hallar, los peritos trabajan para identificar los cuerpos de los que no pudieron escapar de los incendios
En la California arrasada, empieza la búsqueda de lo que nadie quiere hallar, los peritos trabajan para identificar los cuerpos de los que no pudieron escapar de los incendios Fuente: AFP

Las autoridades decretaron la evacuación de la zona y en Paradise ya no queda nadie. Los vehículos de emergencias y los camiones de las compañías eléctricas circulan en medio del humo negro que se cierne sobre la ciudad. Las camionetas de la morgue entran y salen del hospital sin descanso.

Un perito encuentra una nota en una de las casa incendiadas
Un perito encuentra una nota en una de las casa incendiadas Fuente: AFP

Hasta ahora solo han logrado contener un 35% del incendio, y sus llamas siguen vivas en las laderas y hondonadas que rodean Paradise. En el sur de California, los bomberos siguen batallando con el Woolsey Fire, que amenaza con consumir 57.000 edificaciones del oeste de Los Ángeles y que ya destruyó cientos de casas de Malibú y sus alrededores. Los evacuados son decenas de miles.

Los rescatistas trasladan un cuerpo encontrado en una casa incendiada
Los rescatistas trasladan un cuerpo encontrado en una casa incendiada Fuente: AFP

Los expertos temen que los restos humanos que buscan estén carbonizados más allá de toda posibilidad de identificación. A partir de su experiencia en los incendios del año pasado en la región vitivinícola de los condados de Sonoma, Napa y Mendocino, los expertos han vuelto a recurrir a perros detectores de cadáveres.

Un perro con su cuerpo parcialmente quemado es rescatado de una casa destruida por el fuego
Un perro con su cuerpo parcialmente quemado es rescatado de una casa destruida por el fuego Fuente: AFP

"La verdad que no hay otra tecnología disponible mejor que el olfato de un perro para identificar lugares donde puede haber restos humanos", dice el sargento Kelly.

De muchos de los hogares lo único que queda en pie es la chimenea. Según los expertos, con o sin perros, la tarea de hallar restos es un proceso casi artesanal. "Por avanzados que estemos, al final todo se reduce a un balde y una pala, literalmente", dice Kelly.

En la California arrasada, empieza la búsqueda de lo que nadie quiere hallar, los peritos trabajan para identificar los cuerpos de los que no pudieron escapar de los incendios
En la California arrasada, empieza la búsqueda de lo que nadie quiere hallar, los peritos trabajan para identificar los cuerpos de los que no pudieron escapar de los incendios Fuente: AP

El martes por la mañana, unos 15 equipos de búsqueda y rescate se reunieron en el estacionamiento de un bowling local para dar comienzo a la infausta tarea de rastrillar la zona. Muchos son voluntarios, y cada equipo tiene asignado un antropólogo forense para distinguir restos humanos de restos animales.

Los bomberos buscan entre los escombros
Los bomberos buscan entre los escombros Fuente: Reuters

Los equipos también van acompañados de bomberos del Departamento Forestal y de Protección contra Incendios de California, convocados para ayudar en tareas específicas: remover escombros pesados, aventurarse en lugares especialmente peligrosos o utilizar cámaras infrarrojas para determinar si una edificación aún se encuentra a demasiada temperatura como para ingresar.

Vista de las zonas arrasadas por el fuego
Vista de las zonas arrasadas por el fuego Fuente: Reuters

Entre los especialistas llamados para asistir en la identificación de las víctimas se encuentra Jim Wood, experto en odontología forense, disciplina que utiliza los registros dentales de las personas para identificar los dientes hallados entre las cenizas.

"Lo difícil es conseguir esos registros", dice Wood. "En algunas de las identificaciones de los incendios del año pasado, apenas tenía una o dos piezas dentales", agrega. "Y son extremadamente frágiles, lo que constituye un desafío adicional".

Un perro busca dentro de un vehículo incendiado
Un perro busca dentro de un vehículo incendiado Fuente: Reuters

Wood señala que las prótesis de cadera y otros implantes médicos resistentes al fuego también fueron muy útiles en la identificación de las víctimas del año pasado.

Muchos de los voluntarios que remueven los escombros son rescatistas jubilados, que tienen más o menos la misma edad de las personas a las que buscan. Ken Sanders, de 75 años, acaba de peinar diez casas del Ridgewood Mobile Park Home, una comunidad de retiro en el este de Paradise.

Los peritos recorren las zonas afectadas
Los peritos recorren las zonas afectadas Fuente: Reuters

"Hay otros que pueden estar vivos: ese es el lema de los buscadores y rescatistas", dice Sanders. Y luego añade: "Nosotros hacemos nuestro trabajo para que otros vivan. Las familias necesitan hacer su duelo".

Los perros de rescate son fundamentales para la búsqueda de personas
Los perros de rescate son fundamentales para la búsqueda de personas Fuente: Reuters

Traducción de Jaime Arrambide

Fotos: REUTERS, AFP y AP

Edición fotográfica: Fernanda Corbani

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