La ola polar más extrema en 20 años paraliza a medio Estados Unidos

Se llegaron a registrar temperaturas inferiores a los 30 grados bajo cero; hay 100.000 personas sin luz
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7 de enero de 2014  

NUEVA YORK.- Más de 140 millones de norteamericanos en 26 estados del país se veían afectados ayer por la peor ola de frío polar en 20 años, con temperaturas heladas inferiores a los 30 grados bajo cero.

El frente ya provocó casi 4000 cancelaciones de vuelos y más de 9000 retrasos, según el portal Flightaware, y dejó sin luz a cerca de 100.000 personas, según The Weather Channel.

Esta ola de frío se debe a lo que los meteorólogos describieron como un "vórtice polar", un ciclón de aire extremadamente frío situado normalmente en el norte de Canadá, pero que estos días se desplazó hacia el Sur y llegó acompañado de fuertes ráfagas de viento que pueden suponer un riesgo para la salud.

El vórtice se instaló este fin de semana en el norte del Medio Oeste, donde ya se registraron las mayores heladas de los últimos años y hay numerosas rutas congeladas.

Ahora el frente está avanzando en dirección sudeste. Casi medio país podría alcanzar temperaturas bajo cero mañana, cuando se espera que empiece a remitir la ola de frío, según el canal CNN.

En el aeropuerto O'Hare, de Chicago, se superó ayer el récord de la temperatura mínima más baja, que databa del siglo XIX y, con 26,1 grados bajo cero, se batió el registro de -25,5 grados de 1884, igualado en 1988, informó el Servicio Meteorológico Nacional.

Según los datos del Centro Nacional de Prevención Ambiental, en Montana se llegó en la madrugada de ayer a la sensación térmica más baja del país, con 52,7 grados bajo cero en Comertown. En Minnesota, Iowa, Dakota del Norte y del Sur y Wisconsin estuvo por debajo de 45 grados bajo cero. También en ciudades más al Sur, como Atlanta (Georgia) y Nashville (Tennessee), se registraron las temperaturas más bajas de los últimos 20 años e incluso en el norte del estado de Florida se ha decretado una alerta por frío.

"Nunca tuve tanto frío'', dijo Jeffrey Davis, de 51 años, quien decidió refugiarse en un local de venta de donas en el centro de Chicago, vestido con dos pantalones, dos camisetas, "al menos tres camperas'', dos gorros, un par de guantes, "las medias más gruesas que te puedas imaginar" y botas. "Estoy atónito'', agregó.

El temporal se cobró una decena de vidas en menos de una semana y obligó al cierre de rutas, comercios y escuelas, y a la cancelación de miles de vuelos.

Las autoridades recordaron que a partir de los 26 grados bajo cero la piel expuesta al frío se ve afectada gravemente en sólo unos pocos minutos y llamaron a la prudencia.

"Hemos pedido a los empleados municipales considerados no esenciales que se quedaran en su casa", declaró Sarah DeRoo, vocera del municipio de Milwaukee, a la vera del lago Michigan, donde la temperatura era de 37 grados bajo cero ayer a la mañana. "La policía patrulla para ayudar a los sin techo a encontrar los refugios más cercanos, en los que fueron instaladas camas adicionales", señaló DeRoo.

La población fue advertida sobre el riesgo de vehículos bloqueados y rutas congeladas, debido a la explosión de cañerías de agua por el efecto del hielo, mientras que en varias ciudades los habitantes fueron llamados a permanecer en sus casas y a acopiar alimentos.

En otras partes del país, las autoridades instaron a quienes viajen en auto a cargar las baterías de sus celulares y llevar a bordo suministros para emergencia, como mantas y víveres, para los casos en que queden bloqueados en los caminos.

En Indianapolis, el alcalde Greg Ballard subió a rojo el nivel de emergencia de viajes de la ciudad, lo que hace ilegal para cualquiera conducir excepto en casos de emergencia o para buscar refugio. La última vez que las autoridades municipales emitieron este nivel de alerta fue durante una helada en 1978.

En la zona central y las llanuras del país, las cosechas y el ganado también sufren daños por el frío, que afecta a los cultivos de trigo de invierno y demora el movimiento de granos y ganado a los mercados. Los daños pueden llevar a que los cultivos no logren un pleno potencial en el próximo verano.

Pronósticos extremos

El viento, la nieve y las bajas temperaturas rompen récords

  • Vórtice polar

    Remolinos de aire extremadamente fríos e intensos (un vórtice polar) descendieron ayer sobre una buena parte de Estados Unidos. Muchas zonas quedaron bajo peligrosas temperaturas, tan bajas que podrían romper récords establecidos
  • -51°C

    De sensación térmica

    Se pronosticaba ayer en varios puntos del país. Los fuertes vientos agravaban el frío
  • Amenaza

    El servicio meteorológico advirtió que este frío podría poner en riesgo la vida
  • 22°C

    Por debajo del promedio

    Las temperaturas estuvieron entre 11 y 22 grados por debajo del promedio para esta época en algunas zonas de Montana, Dakota del Sur y Dakota del Norte, Minnesota, Iowa, Wisconsin, Michigan y Nebraska
  • Inédito en dos décadas

    La temperatura no ha bajado tanto desde hace 20 años en el país


  • Para la hipotermia

    La exposición al frío extremo puede provocar congelamiento o hipotermia en las personas y mascotas en pocos minutos
  • Agencias AFP, AP, EFE y Reuters

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