Los científicos opinan sobre el cambio climático

Dos especialistas, entre el pesimismo y la incertidumbre
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10 de diciembre de 2009  

Chris Rapley

Director del Museo de Ciencias

Edad: 62 años

Nacionalidad: británica

Especialidad: ciencia de sistemas de la Tierra

Por ser un hombre que ha actuado en diferentes ramas de la ciencia climática, Chris Rapley está en buena posición para juzgar a sus colegas: "Hay todo un espectro de opiniones en circulación", dice. "Algunos aspectos de la ciencia están demostrados", pero persisten algunas grandes incertidumbres. ¿Se liberará todo el metano del permafrost? ¿Cuál será el ritmo del calentamiento? Nadie sabe cómo se verá el mundo dentro de 50 años, pero Rapley confía en que será un lugar más cálido enfrentado a 1000 años de ascenso del nivel de los océanos.

En 2005, asistió a la conferencia convocada por Tony Blair sobre "cómo evitar el cambio climático". El trabajo que presentó allí advertía que la vasta capa de hielo del lado occidental de la Antártida podía estar empezando a quebrarse. Como resultado, dijo, el IPCC tendría que revisar su predicción de que la capa de hielo estaba a salvo durante los próximos 1000 años. El año siguiente, dijo a la Asociación Estadounidense para el Progreso de la Ciencia: "Hace apenas cinco años, la Antártida era descripta como un gigante aletargado en términos de cambio climático. Yo diría que ahora es un gigante despierto, y deberíamos tenerlo en cuenta".

Recientemente se ha vuelto más pesimista respecto de nuestra capacidad de prevenir un calentamiento grave. Aunque no escasean la inteligencia humana, la retórica ni los premios Nobel, las emisiones no se han reducido. "A menos que Copenhague logre una desaceleración de la curva de emisiones, tendremos que ser muy pesimistas respecto del futuro", dice.

Rapley cree que dentro de cientos de años, Londres, Nueva York y Amsterdam estarán bajo el agua. Pero lo que más lo asusta son los desafíos a corto plazo del mundo moderno. "Con el derrumbe financiero, vimos que sólo hacen falta unas horas para que las cosas se hundan."

Actitud personal: anda por todo el museo apagando las luces. Pero cree que las corporaciones son las únicas que verdaderamente pueden reducir las emisiones.

Isaac Held

Investigador jefe del Laboratorio Geofísico Fluido-dinámico, Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. Profesor de Princeton.

Edad: 61 años

Nacionalidad: estadounidense

Especialidad: dinámica climática

Isaac Held nació en un campo de refugiados alemán tres años después de la finalización de la Segunda Guerra Mundial, hijo de una mujer que había sobrevivido a Auschwitz. Varios años más tarde, la familia consiguió trasladarse a Estados Unidos y empezó una nueva vida en Minnesota.

Se doctoró en Física en la Universidad Estatal de Nueva York, pero carecía de inspiración hasta que leyó un trabajo sobre el dióxido de carbono y el clima escrito por Syukuro Manabe, hoy considerado uno de los pioneros de los modelos predictivos climáticos. Held se trasladó a Princeton, donde ha permanecido durante las últimas cuatro décadas. Hoy es uno de los principales expertos mundiales en la predicción regional del cambio climático.

Held cree que los cambios en los patrones de lluvias ejercerán el impacto más directo sobre la vida de las personas. "Los lugares húmedos se harán más húmedos, y los secos se volverán más secos", dice. En la región del Mediterráneo, un ascenso de 3°C de la temperatura reduciría las lluvias en un 20%.

Held se rige por la máxima del filósofo medieval Guillermo de Ockham: olvidar las hipótesis complicadas cuando una explicación simple encaja. "No se ha demostrado la existencia de ningún punto de no retorno específico", dice. "No hemos comprobado esa irreversibilidad. Hasta el momento, el sistema climático se ha comportado de manera muy semejante a la esperada. El cambio climático implica un calentamiento constante con el impacto que puede causar con el tiempo un calentamiento mayor."

Otros aducen que estamos en el principio de una década de enfriamiento, antes de que el calentamiento se reinstale. Es bastante plausible, responde Held, agregando que posiblemente se haya subestimado la variabilidad natural durante el rápido calentamiento de los últimos 30 años. Pero a largo plazo el calentamiento global continuará.

Actitud personal: su esposa ha instalado un mercado de productos orgánicos y conduce un auto híbrido.

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