Seis días claves: la falta de advertencia de China sobre una probable pandemia de un nuevo coronavirus

El presidente Xi Jinping, en una visita a Wuhan, epicentro del brote del nuevo coronavirus
El presidente Xi Jinping, en una visita a Wuhan, epicentro del brote del nuevo coronavirus Crédito: Europa Press
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15 de abril de 2020  • 11:22

PEKÍN.- En los seis días después de que destacados funcionarios chinos concluyeran en secreto que probablemente afrontaban una pandemia de un nuevo coronavirus , la ciudad de Wuhan, epicentro del brote, recibió un enorme banquete para decenas de miles de personas y millones de viajeros empezaron a desplazarse para las celebraciones del Año Nuevo Lunar.

El presidente chino, Xi Jinping , advirtió a la población en el séptimo día, el 20 de enero. Pero para entonces, más de 3000 personas se habían infectado durante casi una semana de silencio de las autoridades , según documentos internos a los que tuvo acceso The Associated Press y estimaciones basadas en datos retrospectivos de infecciones.

La demora entre el 14 y el 20 de enero no fue el primer error cometido en la gestión del brote por autoridades de China de todos los niveles, ni tampoco fue el retraso más grande, ya que gobiernos de todo el mundo tardaron semanas e incluso meses en responder al virus.

Sin embargo, ese retraso en el primer país que se enfrentó al nuevo coronavirus se produjo en un momento crítico: el inicio del brote. El intento del régimen de buscar una línea entre advertir al público y evitar el pánico preparó el escenario para una pandemia que ha infectado a más de dos millones de personas y dejó más de 125.000 muertos.

"Esto es tremendo", dijo Zuo-Feng Zhang, epidemiólogo en la Universidad de California, en Los Ángeles. "Si hubieran tomado medidas seis días antes, habría habido muchos menos pacientes y las instituciones médicas habrían sido suficientes".

Sin embargo, otro epidemiólogo, Benjamin Cowley, de la Universidad de Hong Kong, señaló que podría haber sido difícil de determinar. Si las autoridades sanitarias dan la alarma demasiado pronto, explicó, pueden dañar su credibilidad al entenderse que han reaccionado de forma exagerada, mermando su capacidad de movilizar a la gente.

Los seis días de demora del gobierno chino en Pekín siguieron a casi dos semanas durante las que el Centro Nacional de Control de Enfermedades no registró casos nuevos, según boletines internos a los que tuvo acceso AP. Sin embargo, en ese periodo entre el 5 y el 17 de enero, cientos de pacientes llegaron a hospitales no solo en Wuhan -que salió del aislamiento la semana pasada-, sino en todo el país.

Estricto control de la información

Las primeras advertencias se vieron silenciadas por el estricto control de la información en China, las trabas burocráticas y los reparos en el escalafón oficial a dar malas noticias a los superiores. Sin esos reportes internos, hizo falta que apareciera el primer caso fuera de China, el 13 de enero en Tailandia, para que los líderes en Pekin reconocieran la posible pandemia antes que las autoridades tailandesas.

El gobierno chino ha insistido en que no retuvo información en los primeros días, afirmando que reportó de inmediato el brote a la Organización Mundial de la Salud (OMS).

"Las acusaciones de una ocultación o falta de transparencia en China no tienen base", dijo el vocero del Ministerio de Exteriores, Zhao Lijian.

Los documentos muestran que el responsable de la Comisión Nacional de Salud china, Ma Xiaowei, pintó un sombrío panorama en una teleconferencia confidencial el 14 de enero con responsables de salud provinciales. Un boletín interno señala que la teleconferencia se celebró para transmitir instrucciones de Xi; el primer ministro, Li Keqiang, y el viceprimer ministro, Sun Chunlan, pero no detalla en qué consistían esas instrucciones.

"La situación epidémica sigue siendo grave y compleja, el desafío más grave desde el SARS en 2003, y es probable que se convierta en un importante episodio de salud pública", dijo Ma, según el documento.

En un comunicado enviado por fax, la Comisión Nacional de Salud dijo que China publicó información sobre el brote "de forma abierta, transparente, responsable y oportuna" de acuerdo con sucesivas "instrucciones importantes" de Xi.

Los documentos procedían de una fuente anónima en el ámbito médico, que no quería ser identificada por miedo a represalias. AP confirmó el contenido de los archivos con otras dos fuentes de salud pública familiarizadas con la teleconferencia.

El caso de Tailandia

En una sección titulada "comprensión serena de la situación", el boletín menciona el caso en Tailandia, señalando que la situación ha "cambiado de forma significativa" por la posible expansión del virus en el extranjero.

"Todas las nacionalidades deben prepararse para y responder a una pandemia", añadió el texto.

La Comisión Nacional de Salud distribuyó a los responsables médicos provinciales un manual de 63 páginas al que tuvo acceso AP. Las instrucciones, que incluyen una advertencia contra su publicación, ordenaban a los responsables provinciales que identificaran los posibles casos, abrir unidades para pacientes con fiebre en los hospitales y que médicos y enfermeras emplearan equipos de protección.

Sin embargo, las autoridades siguieron restando importancia a la amenaza en sus declaraciones públicas.

"El riesgo de transmisión sostenida de humano a humano es bajo", dijo Li Qun, responsable del centro de emergencias del Centro chino de Control de Enfermedades, en declaraciones a la televisora estatal el 15 de enero.

Las nuevas normas supusieron que el 16 de enero, las autoridades en Wuhan y otros lugares recibieron por fin kits de pruebas aprobados por el Centro de Control de Enfermedades y pudieron empezar a confirmar nuevos casos. Entonces empezaron a aparecer docenas de supuestos casos en todo el país, en algunos casos de pacientes que se habían infectado antes pero a los que no se habían hecho pruebas.

El 20 de enero, Xi hizo sus primeras declaraciones públicas sobre el virus, indicando que el brote "debe tomarse en serio". Un importante epidemiólogo, Zhong Nanshan, anunció por primera vez que el virus era contagioso ente humanos en la televisora nacional.

Esta demora podría impulsar las acusaciones del presidente norteamericano, Donald Trump, sobre que el secretismo del gobierno chino retrasó la respuesta global al virus. Sin embargo, incluso ese anuncio público el 20 de enero dejó a Estados Unidos casi dos meses para prepararse para la pandemia, un tiempo que Estados Unidos desperdició.

Algunos expertos en salud señalaron que Pekín tomó medidas decisivas dada la información que tenía disponible.

"Puede que no dijeran lo correcto, pero estaban haciendo lo correcto", dijo Ray Yip, fundador de la oficina en China de los Centros estadounidenses de Control de Enfermedades y que ya está retirado. "El 20 dieron la alarma a todo el país, lo que no es un retraso poco razonable".

Sin embargo, otros señalaron que adelantar la advertencia habría salvado vidas. Si se hubiera alertado una semana antes a la población de que practicara el distanciamiento social, llevara mascarillas y edujera sus desplazamientos, los casos podrían haberse reducido en dos tercios, según un estudio posterior.

"Cuanto antes actúes, más fácil es controlar la enfermedad", señaló el epidemiólogo Zhang.

Agencia AP

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