A 90 años de que una chica de 11 años le pusiera le nombre a Plutón

Plutón tal como lo fotografió la sonda New Horizons de la NASA en 2015, después de viajar 9 años por el espacio
Plutón tal como lo fotografió la sonda New Horizons de la NASA en 2015, después de viajar 9 años por el espacio Crédito: NASA
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7 de mayo de 2020  • 16:00

Este 1 de mayo se cumplieron 90 años de que el ahora planeta enano Plutón recibiera su nombre propio. Este cuerpo remoto del sistema solar, que en 2006 perdió su consideración como planeta y fue sobrevolado en 2015 por la misión New Horizons de la NASA , había sido descubierto el 18 de febrero de 1930 por Clyde Tombaugh desde el Observatorio Lovell.

El descubrimiento fue noticia en todo el mundo. El observatorio Lowell , que tenía el derecho a nombrar el nuevo objeto, recibió más de 1000 sugerencias que iban desde Atlas hasta Zymal . El nombre Plutón --del dios romano del inframundo-- fue propuesto por la británica Venetia Burney , una niña de 11 años interesada en la mitología clásica, durante una conversación con su abuelo Falconer Madan , miembro de la Biblioteca Bodleiana, de la universidad de Oxford. Este pasó el nombre al astrónomo Herbert Hall Turner quien, a su vez, envió un cable a sus colegas estadounidenses con la propuesta.

Venetia Burney en 1929, con 11 años, y en 2009, a los 89 años, poco antes de morir
Venetia Burney en 1929, con 11 años, y en 2009, a los 89 años, poco antes de morir

Minerva, Cronos o Plutón

Para elegir el nombre definitivo del objeto, cada miembro del observatorio Lowell se le solicitó que votara por una de tres propuestas: Minerva , que ya era el nombre de un asteroide; Cronos , que tenía mala fama por haber sido propuesto por el impopular astrónomo Thomas Jefferson Jackson See; y Plutón . Este último recibió finalmente todos los votos. El nombre fue anunciado el 1 de mayo de 1930 y, tras conocerlo, Madan dio a Venetia cinco libras de recompensa.

El nombre caló muy pronto en la cultura popular. Según Wikipedia, en 1930, Walt Disney al parecer se inspiró en él para llamar Pluto a su perro de los dibujos animados -que lleva el nombre en inglés de Plutón-, compañero canino de Mickey Mouse, aunque el animador de Disney Ben Sharpsteen no fue capaz de confirmar la veracidad de esto. En 1941, Glenn T. Seaborg denominó plutonio a un nuevo elemento químico inspirado en el nombre del planeta. Seaborg siguió la tradición de denominar a los elementos descubiertos por el nombre de los nuevos planetas del sistema solar. Así, el uranio se nombró a partir de Urano y el neptunio de Neptuno.

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