Descubren dos "supertierras" alrededor de una estrella vecina del sistema solar

Los dos exoplanetas orbitan alrededor de una enana roja que se encuentra a 10,7 millones de años luz de la tierra y los astrónomos sospechan que puede haber un tercer planeta en zona habitable
Los dos exoplanetas orbitan alrededor de una enana roja que se encuentra a 10,7 millones de años luz de la tierra y los astrónomos sospechan que puede haber un tercer planeta en zona habitable Crédito: Europa Press
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25 de junio de 2020  • 17:47

Desde el hallazgo en 1995 del primer planeta fuera de nuestro sistema solar, ya se han detectado más de 4.000 exoplanetas. Actualmente, el desafío consiste en caracterizarlos y en explorar las posibilidades de que contengan agua o, incluso, alguna forma de vida, un escenario en el que los más cercanos resultan idóneos.

Ahora, un trabajo publicado esta semana en la revista Science, anuncia el descubrimiento de dos supertierras y un posible tercer planeta en torno a una estrella vecina, conformando el sistema planetario compacto más cercano conocido.

La estrella es una enana roja, el tipo más común en la Vía Láctea, llamada GJ887. Se sitúa a unos 10,7 años luz (la duodécima estrella más cercana), presenta una masa equivalente a la mitad de la de nuestro Sol y una temperatura de unos 3.400 grados, 2.100 grados más fría que nuestra estrella.

"Hemos hallado dos supertierras, o planetas más masivos que la Tierra, en torno a GJ887", señala Eloy Rodríguez, investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) que ha participado en el hallazgo.

Características de los exoplanetas

"Los planetas, denominados GJ887b y GJ887c, presentan respectivamente una masa mínima de unas cuatro y siete veces la terrestre -añade-, y ambos giran alrededor de su estrella a una distancia menor que la zona de habitabilidad, o región en la que sería posible la existencia de agua líquida en superficie. Sin embargo, el segundo orbita muy cerca del borde interno de esa zona. Además, hemos encontrado indicios de la existencia de una tercera supertierra que, de confirmarse, se hallaría dentro de la zona de habitabilidad".

GJ887 se convierte así en uno de los sistemas multiplanetarios más cercanos conocidos, solo por detrás de los de Próxima Centauri y Wolf359, situados a 4,2 y 7,9 años luz de distancia y con dos planetas detectados en cada uno de ellos.

El sistema planetario recientemente descubierto está a 10,7 años luz y es el tercero más próximo al sistema solar
El sistema planetario recientemente descubierto está a 10,7 años luz y es el tercero más próximo al sistema solar Crédito: Europa Press

El nuevo sistema constituye el más compacto, con sus dos planetas girando en torno a la estrella cada 9,3 y 21,8 días, y el tercer candidato cada 51 días.

"Dada su masa mínima, en principio podrían ser supertierras rocosas, pero esto no lo sabemos con seguridad", apunta Pedro J. Amado, también coautor e investigador del IAA-CSIC.

"A falta de una medida del radio, que no tenemos porque los planetas no transitan, no podemos determinar su densidad media. Además, dependiendo de la inclinación de la órbita con respecto a nosotros, las masas podrían ser mucho mayores y pasar al rango de los minineptunos, con mayor contenido de agua en su estructura".

Una enana roja particularmente "tranquila"

Las estrellas enanas rojas muestran, no obstante, una característica que podría dificultar la presencia de vida en los planetas que las rodean: se trata de estrellas que muestran una actividad superficial mucho mayor que las de tipo solar, con fulguraciones magnéticas relativamente frecuentes.

En este sentido, GJ887 puede resultar especialmente interesante. A diferencia de Próxima Centauri y de Wolf359, que presentan gran actividad magnética en sus superficies, parece tratarse de una estrella muy tranquila. Ha sido observada durante tres meses con el espectrógrafo HARPS, unos de los instrumentos cazaplanetas más precisos, y se han empleado datos de archivo de varios espectrógrafos que abarcan más de veinte años, además de observaciones fotométricas desde tierra y desde el espacio.

"Con todos estos datos no hemos detectado fulguraciones -apunta Rodríguez-. Incluso la detección fotométrica de actividad magnética superficial es muy débil, lo que hace de este sistema planetario un candidato muy interesante para investigar la existencia de planetas rocosos susceptibles de albergar vida".

Las enanas rojas son el tipo de estrella que se encuentra en mayor número en la vía láctea, y alrededor de ellas es probable que orbiten diferentes exoplanetas (planetas que están fuera del sistema solar)
Las enanas rojas son el tipo de estrella que se encuentra en mayor número en la vía láctea, y alrededor de ellas es probable que orbiten diferentes exoplanetas (planetas que están fuera del sistema solar) Crédito: Europa Press

A la alta estabilidad de GJ887 se suman su proximidad y su alto brillo aparente, ya que se trata de la enana roja más masiva del entorno solar y, por tanto, la de mayor radio. Esto hace que sus planetas constituyan candidatos ideales para investigar la posible presencia de atmósferas y moléculas concretas con instrumentación de nueva generación, como el telescopio espacial James Webb, cuyo lanzamiento está previsto para marzo de 2021.

Estos exoplanetas se han hallado en el marco de la colaboración internacional RedDots gracias a la técnica Doppler, que permite detectar el pequeño movimiento que los planetas producen en su estrella al girar en torno a ella. En España participan, además del IAA-CSIC, el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), el Instituto de Ciencias del Espacio (ICE-CSIC) y el Institut d'Estudis Espacials de Catalunya (IEEC).

"Si alguien tuviera que vivir alrededor de una enana roja, elegiría una estrella tranquila como GJ 887", valora en un artículo paralelo en Science el astrónomo Melvyn Davies de la Universidad de Lund (Suecia), que concluye: "Si otras observaciones confirman la presencia del tercer planeta en la zona habitable, entonces este sistema planetario podría convertirse en uno de los más estudiados del vecindario solar".

Agencia SINC

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