Dólares: la sorprendente historia del banco que imprime el billete más popular del mundo

La Reserva Federal vive ahora un gran desafío con la inyección de dinero para reactivar la economía.
La Reserva Federal vive ahora un gran desafío con la inyección de dinero para reactivar la economía. Fuente: AP
BBC Mundo
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13 de enero de 2021  • 16:41

El 23 de diciembre de 1913, el entonces presidente de Estados Unidos Woodrow Wilson promulgó la Ley de la Reserva Federal, creando el banco central que celebra su centenario este mes.

Fundado en medio de las zozobras financieras de inicios del siglo XX y con una profunda desconfianza del poder central, el banco es hoy una de las instituciones financieras más poderosas del planeta.

La BBC tuvo un acceso privilegiado a la sede de la Reserva Federal o "la Fed" en Washington, a escasos metros de la Casa Blanca.

La Reserva Federal estadounidense decide, con sus políticas, cuántos dólares circulan en el mundo.
La Reserva Federal estadounidense decide, con sus políticas, cuántos dólares circulan en el mundo. Fuente: AFP

Es en ese edificio solemne que un grupo de economistas designados, no electos, se reúne para tomar decisiones que impactan tanto en los habitantes de este país como en millones de personas en el mundo.

La crisis financiera de 2008 contribuyó más que ninguna otra a mostrar públicamente el rol de la institución y de su presidente Ben Bernanke, pero fue sólo el último de los muchos desafíos enfrentados por la Fed en sus más de 100 años de historia.

Desconfianza

Los inicios del siglo XX estuvieron marcados por una sucesión de pánicos financieros y el peor ocurrió luego del terremoto de San Francisco en 1906.

El desastre llevó a un grupo de políticos y economistas a reunirse en secreto en 1910 bajo el pretexto de una expedición de caza en la isla remota de Jekyll en el estado de Georgia. El objetivo era diseñar un sistema bancario central. Se trató del tercer intento de crear una institución de ese tipo.

El primer banco centralizado fue establecido por Alexander Hamilton durante la presidencia de George Washington en 1791, a pesar de la dura oposición de Thomas Jefferson. El banco sólo duró 20 años. El segundo intento fue desmantelado por otro mandatario, Andrew Jackson, en 1836.

Estos esfuerzos fracasaron debido a la desconfianza a un poder centralizado arraigada profundamente en la cultura estadounidense y la estructura de la actual Fed refleja esa desconfianza.

El papel central corresponde al Comité Federal de Mercado Abierto, Federal Open Market Committee (FOMC), integrado por 12 presidentes de bancos regionales de diferentes puntos del país que corresponden a la realidad agrícola, industrial y financiera del país en 1913.

Esos 12 miembros, junto a otros siete gobernadores en Washington, forman parte del comité que decide la política monetaria y otorga préstamos de emergencia a instituciones financieras.

"Estrés extremo"

La Reserva Federal usó sus poderes en forma dramática en 2008, cuando el sistema financiero estuvo al borde del colapso.

Bernanke tuvo en cuenta las lecciones del pasado en la crisis del 2008.
Bernanke tuvo en cuenta las lecciones del pasado en la crisis del 2008. Fuente: Reuters

Richard Fisher, presidente del banco central regional de Dallas, dijo que fue una época de tensión para todos los integrantes de la Fed.

"No recuerdo haber dormido una sola noche entera durante 18 meses", le dijo Fisher a la BBC.

"Fue un período de estrés extremo para todos los involucrados, especialmente para Bernanke, porque la situación era extremadamente compleja. Alguien tenía que actuar, ese era el papel del Banco Central. Somos prestamistas para casos extremos". La crisis de 2008 no fue la primera de gravedad enfrentada por la institución.

'Coincidencia histórica'

La Gran Depresión de 1930 fue una prueba en la que, para la mayoría de los economistas e historiadores, la Fed fracasó. La Reserva estranguló el crédito cuando debía haber hecho exactamente lo contrario, según muchos analistas.

De acuerdo a Neil Irwin, autor de "Los Alquimistas - Dentro del mundo secreto de los banqueros centrales", fue afortunado que durante la crisis de 2008 Bernanke tuvo muy presentes las lecciones del pasado.

"Fue una gran coincidencia del momento y la persona adecuada para enfrentarlo. Teníamos al frente de la Fed a alguien que conocía los peligros de un banquero central que no actúa en forma decisiva. Fue una coincidencia histórica".

Otro gran desafío fue contener la inflación de los años 70, que llevó al entonces presidente del Banco, Paul Volcker, a subir las tasas de interés para retirar dinero de la economía.

La medida fue criticada duramente y empresas de construcción llegaron a protestar depositando materiales fuera de la sede de la institución. Los agricultores rodearon el edificio con tractores.

Pero a inicios de los 80, la acción de Volcker ya había dado resultado. La inflación bajó de 13,3% en 1979 a 3,2% en 1983.

Una de las fortalezas del sistema bancario central es su independencia de la política. Contar con un presidente no electo que puede permanecer en su cargo durante muchos años protege a la institución de los avatares políticos. Sin embargo, en ese punto reside precisamente según algunos el principal riesgo. Políticos como el excongresista republicano Ron Paul aseguran que la Reserva Federal tiene demasiado poder y que éste debe ser controlado.

En febrero de 2014 la presidencia del Banco pasó de Bernanke a la primer mujer en ocupar el cargo, Janet Yellen, quien dejó su cargo en 2018 y ahora fue seleccionada por el presidente electo Joe Biden para ser Secretaria del Tesoro de los Estados Unidos. El titular de la Reserva Federal, desde 2018, es Jerome Powell.

Este artículo fue publicado inicialmente por BBC Mundo en 2013.

Por: BBC Mundo

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